La firmeza, o incluso la presencia, de los códigos y normas que rigen la seguridad contra incendios en edificios no es consistente en todo el mundo. Generalmente, en los países más desarrollados como los Estados Unidos, organizaciones privadas, entre ellas NFPA y el Consejo Internacional de Códigos (International Code Council o ICC), impulsan el desarrollo de códigos de gran solidez. En otros países, sin embargo, prácticamente no existen códigos de edificación de ninguna clase. De acuerdo con la investigación del Grupo del Banco Mundial (World Bank Group), un alarmante 80 por ciento del entorno de la construcción en países en desarrollo construye sin ninguna reglamentación oficial sobre el uso de la tierra o la seguridad.

Con un espectro tan amplio de culturas regulatorias, sin mencionar las diferencias en terminología, métodos y materiales de construcción, ¿es posible crear una lista de las mejores prácticas para la construcción de edificios seguros contra incendios que puedan ser aplicadas en cualquier lugar del mundo?

Ese fue el interrogante central recientemente abordado por miembros de la Coalición Internacional de Normas para la Seguridad contra Incendios (International Fire Safety Standards o IFSS), un consorcio de representantes de más de 50 organizaciones de la construcción y seguridad de edificios de todo el mundo, entre las que se incluye NFPA. La respuesta, en síntesis, fue "sí"—en enero, un comité del IFSS publicó un primer proyecto de su lista de principios para la seguridad contra incendios mundiales de aplicación universal. Se prevé la publicación de una versión final del documento este verano.

Birgitte Messerschmidt, directora de la división Investigación Aplicada de NFPA y miembro del comité de 24 personas que forjaron la lista, dijo que el grupo aplicó un novedoso enfoque para enmarcar el problema: Vea al mundo sin fronteras y a todas las personas como un único grupo, y luego finja ser un extraterrestre.

"Dijimos, ‘Si fuera un extraterrestre que aterriza en la Tierra y tuviera que construir un edificio seguro, ¿qué necesitaría saber?’", dijo Messerschmidt. "Suena gracioso, pero eso es lo que tendríamos que hacer como grupo de expertos en seguridad contra incendios en edificios: Intentar imaginar que no sabemos nada".

Gary Strong, presidente de la Coalición IFSS y director internacional de normas para edificios en el organismo profesional de peritos tasadores Royal Institution of Chartered Surveyors (RICS) del Reino Unido, dijo que la coalición representa una excepcional oportunidad de observar las mejores prácticas mundiales para las seguridad contra incendios e incorporar esos conocimientos en enfoques con la expectativa de mejorar la seguridad de los edificios en todo el mundo. "El fuego no conoce límites geográficos ni políticos", dijo Strong. "Un incendio es un incendio, no importa en qué país ocurra, entonces, ¿por qué debería haber una diferencia en la manera en que diseñamos, construimos y administramos infraestructura?".

‘De vuelta a las bases’

La creación de la Coalición IFSS se remonta al incendio de la Torre Grenfell, en el que murieron 72 personas, en junio de 2017 en Londres. Prácticas deficientes en la seguridad contra incendios del edificio, entre las que se incluyen el uso de montajes de paredes exteriores combustibles y la ausencia de rociadores de incendio automáticos, contribuyeron a la severidad del incendio, que fue el más mortífero en la historia británica moderna. (Para obtener más información sobre las consecuencias del incendio en Grenfell, ver "Vacío de datos") El incidente causó conmoción en la comunidad de la seguridad contra incendios mundial. También dio impulso a que diversas organizaciones del Reino Unido, entre ellas RICS, consideraran la formulación de una lista de principios para la seguridad contra incendios mundial que podían contribuir a evitar tragedias de gran escala como la de Grenfell, así como los incendios cotidianos que se cobran miles de vidas todos los años.

Si bien no hay estadísticas exhaustivas sobre muertes y lesiones por incendio en todo el mundo, los datos que pueden reconstituirse indican que más de 100,000 personas mueren en incendios todos los años. La Organización Mundial de la Salud, por ejemplo, estima que alrededor de 180,000 personas mueren por año por quemaduras. Esa cantidad incluye quemaduras no relacionada con incendios, pero también excluye muertes por inhalación de humo.

En los meses posteriores al incendio de Grenfell, RICS y las otras organizaciones del Reino Unido, como la Institución de Ingenieros en Protección contra Incendios (Institution of Fire Engineers) y el Instituto Royal de Arquitectos de Gran Bretaña (Institute of British Architects) estudiaron en qué se parecían las normas de seguridad contra incendios en edificios de otros países. "De lo que nos dimos cuenta rápidamente fue que hay una gran variación masiva en las normas de seguridad contra incendios en todo el mundo", dijo Strong. "En algunos países, en particular países con ingresos bajos y medios, no hay ninguna norma de seguridad contra incendios, y quedó claro que hay una necesidad de algo similar a la Coalición IFSS". Las organizaciones dedicaron entonces casi un año al reclutamiento de organizaciones de fuera del Reino Unido, entre ellas NFPA, y la Coalición IFSS se lanzó oficialmente, en julio de 2018, en la Oficina de las Naciones Unidas de Ginebra, Suiza.

008

Casi dos años después, Strong se enorgullece del trabajo hecho por el grupo. "Actuamos en beneficio del interés público, lo que es realmente, realmente importante", dijo. "Estamos tratando de que en todo el mundo haya una mayor conciencia pública de la seguridad contra incendios".

Para NFPA, la oportunidad de estar involucrada en el proyecto ha sido una aseveración de su propia misión. Además de la actuación de Messerschmidt en el Comité de Establecimiento de Normas de la coalición, Chris Dubay, vicepresidente de ingeniería de NFPA, representa a la asociación en la coalición misma. "Así como la Coalición IFSS logra lo que se ha propuesto, la misión de NFPA también se ve fomentada, el Ecosistema de Seguridad contra Incendios y de Seguridad Humana de NFPA aumenta su fortaleza en áreas de todo el mundo, y colectivamente elevamos el nivel de la seguridad contra incendios y de la seguridad humana mundialmente", dijo Dubay. "Asimismo, NFPA tiene los códigos y normas que respaldan las metas de estos principios para la seguridad contra incendios que el comité de la coalición ha redactado".

El Comité de Establecimiento de Normas de la coalición publicó el primer proyecto de su lista de principios para la seguridad contra incendios mundial el 23 de enero. El documento de 49 páginas, titulado "Normas Internacionales para la Seguridad contra Incendios: Principios Comunes", se adhiere a términos genéricos y evita citar códigos y normas específicos de organizaciones como NFPA o el ICC. "Los Principios Comunes son relevantes para todas las clases de inmuebles y todas las regiones y naciones, independientemente de las distintas diferencias políticas, económicas sociales, tecnológicas, legales o ambientales entre las jurisdicciones", expresa el documento. Esos principios, continúa, son la prevención, detección y comunicación, protección de ocupantes, contención y extinción.

Las opiniones del público sobre el primer proyecto oscilaron entre "muy positivo" a "no entiendo del todo esto", de acuerdo con Messerschmidt. "Algunas personas decían, ‘Ya tenemos códigos y normas en mi país, y se aplican correctamente, entonces ¿por qué necesitamos un documento como este?’", dijo.

De hecho, agregó Messerschmidt, son muchas las circunstancias en las que ese documento sería de utilidad: funcionarios de gobiernos de países en desarrollo en busca de un punto de partida para la creación de un marco regulatorio; personas con propiedades en varios países; propietarios y gerentes de instalaciones en países desarrollados que simplemente quieren determinar si están abordando los temas correctos de las maneras correctas. "Puede ser una manera de volver a las bases", dijo ella.

Acceda a más información sobre la Coalición IFSS y su lista de principios para la seguridad contra incendios en edificios en ifss-coalition.org.