El 1 de enero de 2022 fue un día de invierno perfecto en el norte de Colorado, con casi un pie de nieve fresca en el suelo y temperaturas que rondaban los 10°.

También fue un día en el que los residentes de toda la región se pasaron excavando entre los restos carbonizados de sus hogares, destruidos días antes por un incendio forestal que se movió con rapidez.

El 30 de diciembre, el incendio forestal más destructivo en la historia del estado arrasó los suburbios densamente poblados de Louisville y Superior, 10 millas al este de Boulder. Para cuando una tormenta de nieve logró sofocarlo, el incendio Marshall, como se le conoció, había destruido casi 1100 casas, valuadas, en total, en más de USD 500 millones, y había dejado un saldo de, al menos, dos personas fallecidas, según funcionarios del condado.

El incendio Marshall es solo la última entrega de una historia de pérdida y destrucción que conocemos demasiado, tanto en el Oeste como en áreas propensas a incendios en todo el país. Durante la última década, las pérdidas de estructuras por incendios forestales han aumentado un asombroso 163% sobre los promedios históricos, según la NFPA. Solo en los últimos tres años, más de 400.000 estructuras han sido destruidas por incendios forestales, lo que ha resultado en alrededor de USD 40.000 millones en pérdidas cubiertas por seguros y al menos 100 muertes.

Si bien las escenas de parcelas reducidas a cenizas ya son familiares, los detalles del incendio Marshall agregan otro nivel de urgencia a una amenaza creciente. El incendio ocurrió en invierno, cuando se pensaba que se estaba fuera de la temporada tradicional de incendios, y en una pradera urbana ubicada lejos de cualquier bosque. Ese tipo de detalles dice mucho acerca de cómo el riesgo de incendios forestales ha cambiado y se ha expandido durante la última década, según Michele Steinberg, quien dirige la División de Incendios Forestales de la NFPA.

"He estado en esa área muchas veces y he escuchado a los vecinos decir que nunca pensaron que habría un incendio forestal allí, porque son solo parcelas en un mar de praderas, casi no hay árboles", dijo Steinberg. "Ya debería quedar claro que todo el mundo tiene un cierto nivel de riesgo. La interfaz urbano-forestal no es un lugar en un mapa, es un conjunto de condiciones que pueden existir en casi cualquier lugar".

En Colorado y otros estados, las condiciones requeridas para incendios forestales extremos parecen persistir por períodos mucho más largos durante todo el año. Aunque el incendio Marshall ocurrió a fines de diciembre, la mayor parte del mes fue muy diferente al invierno habitual en el área metropolitana de Denver, según el Servicio Meteorológico Nacional. El máximo diario para la mayoría de los días en diciembre aumentó al menos 10 grados por encima de lo normal, y varios días la temperatura llegó a los 60 y 70 grados, según datos del servicio meteorológico. En los primeros 30 días de diciembre, el área registró solo 0.3 pulgadas de nieve en comparación con un promedio histórico de más de 8 pulgadas. Estas condiciones cálidas y secas, así como las extrañas ráfagas de viento de 100 millas por hora el día del incendio, convirtieron rápidamente al incendio Marshall en una tormenta de fuego incontrolable.

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ARRIBA, GETTY IMAGES; ABAJO, USDA FOREST SERVICE

Pero un clima más seco y cálido es solo parte de la historia, dijo Randy Moore, recientemente nombrado jefe del Servicio Forestal de EE. UU. (US Forest Service). Según él, es quizás más preocupante el estado de los bosques descuidados y cubiertos de vegetación del estado, que proporcionan a los incendios el combustible que necesitan para pasar rápidamente de eventos naturales a desastres naturales. En la actualidad, unos 63 millones de acres, o alrededor de un tercio de las tierras forestales nacionales, están clasificados como "de peligro alto o muy alto de incendios forestales que serían difíciles de contener", dijo Moore durante una audiencia en el Congreso en septiembre pasado. "Esto es en parte el resultado de 110 años de políticas de extinción de incendios demasiado agresivas, así como del cambio climático. Para reducir este riesgo, es necesario aumentar de manera significativa los tratamientos de reducción de combustibles peligrosos en todos los escenarios y asociarse con las comunidades en los lugares de mayor riesgo".

Las áreas propensas a incendios forestales en los EE. UU. están en estado de emergencia, advirtió Moore, "y es hora de tratarlas como tales".

Menos de dos meses después de los comentarios de Moore, su organismo recibió un regalo de Navidad anticipado en la forma del proyecto de ley de infraestructura de USD 1000 millones que el presidente Joe Biden convirtió en ley en noviembre. Esta legislación extensa incluye alrededor de USD 3400 millones en nuevos fondos destinados a áreas que los expertos han dicho durante mucho tiempo que son necesarias para comenzar a revertir las tendencias destructivas de los incendios forestales. El proyecto de ley incluye al menos USD 1700 millones para el tratamiento de combustible y el agregado de cortafuegos en tierras federales; USD 600 millones en salarios y beneficios adicionales para atraer y retener a los bomberos forestales federales; USD 500 millones en subvenciones para proyectos de defensa en comunidades en riesgo; la creación de un nuevo comité federal de incendios forestales para estudiar el problema y hacer recomendaciones al Congreso; y una serie de otros gastos en detección de incendios, mapeo y nuevos equipos y tecnologías.

En conversaciones con Los Angeles Times en octubre, cuando el proyecto de ley de infraestructura estaba tomando su forma final, Moore dijo que creía que el nivel de destrucción de los incendios forestales en los últimos años había obligado a los funcionarios electos a financiar mejor las soluciones, más allá de tratar de apagar los incendios.

"Tengo esperanzas porque sé que, si bien se presta mucha atención a la supresión de incendios, el tratamiento de los bosques parece estar cobrando fuerza", dijo. "Parece haber esperanza en el horizonte en términos de contar con un presupuesto suficiente para que podamos saliry comenzar a hacer los tratamientos de combustible necesarios".

Ahora que se conocen las cifras finales de financiación, si esta inyección de dinero es suficiente o no en relación con el tamaño del problema es un tema de debate entre los administradores forestales y los expertos en políticas de incendios forestales. Para actividades que incluyen el tratamiento de combustible, la financiación se ha recibido con un moderado optimismo: un buen comienzo, aunque no el ideal, comparable con pagar parte de una cuenta de tarjeta de crédito abultada y en expansión. Otras disposiciones, como aumentos salariales para los bomberos forestales y aumentos en las subvenciones de defensa comunitaria, son acciones que se han necesitado durante años y podrían tener impactos significativos, dicen los expertos. Todavía es demasiado pronto para especular sobre el impacto posible de buena parte de las otras inclusiones del proyecto de ley, como la formación de una Comisión de Mitigación y Control de Incendios Forestales.

A continuación se incluye un desglose de algunos de los elementos clave de los recursos destinados a incendios forestales.

Mitigación de combustibley cortafuegos: USD 1.700 millones

La mayor parte de los fondos para incendios forestales en el proyecto de ley de infraestructura se dedica a la mitigación de combustible, un área que los expertos creen que es crucial para reducir las pérdidas por incendios forestales.

Los aproximadamente USD 1.700 millones para la mitigación de combustible incluyen USD 500 millones para aclareo forestal y tala de árboles y maleza; USD 500 millones para incendios contenidos en bosques cubiertos de maleza; USD 500 millones para desarrollar y mejorar los cortafuegos; y USD 200 millones para contratar cuadrillas de trabajadores para eliminar la vegetación combustible de tierras federales. El proyecto de ley estipula que el gobierno usará el dinero para tratar 10 millones de acres de tierra federal para septiembre de 2027, lo que representa el 10% de los 100 millones de acres que las agencias federales estiman que están en alto riesgo. El trabajo se llevará a cabo en tierras federales y tribales en la interfaz urbano-forestal o en áreas de fuentes públicas de agua potable que se considera que tienen lo que el proyecto de ley denomina "potencial de peligro de incendio forestal muy alto".

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El nuevo plan de gastos exige USD 600 millones para mejorar el salario, el entrenamiento y las condiciones, incluidos los servicios de salud mental, de los bomberos forestales federales. A medida que aumenta la necesidad de dicho personal, los expertos cuestionan si se puede mantener la voluntad política para financiar tales esfuerzos, o si nos resignaremos a permanecer un paso por detrás de un problema nacional creciente. 

Esos esfuerzos son necesarios "para restaurar los bosques a las condiciones en las que estaban antes de que empezáramos a suprimir los incendios hace 100 años", dijo Bill Gabbert, un ex bombero forestal que ahora es el editor de los sitios web wildfiretoday.com y fireaviation.com. Cuando se limpia el exceso de combustible de un entorno, "la tasa de propagación y la intensidad del fuego se ralentizarán, lo que permitirá a los bomberos en el terreno acercarse y trabajar en el borde del fuego y extinguirlo", dijo.

Gabbert, quien pasó casi una década como oficial de control de incendios para un grupo de siete parques nacionales, dijo que cree que los fondos de mitigación en el proyecto de ley marcarán una gran diferencia. "Sé cuánto cuesta completar los proyectos de control de combustible y los números que se están comprometiendo son muy significativos", dijo. "Pueden hacer mucho trabajo sobre el terreno".

Otros, mientras aplauden el aumento de los recursos, han señalado que los aproximadamente USD 1.700 millones están muy por debajo de las necesidades declaradas por el Servicio Forestal para la reducción de combustible. En junio, la ex jefa del Servicio Forestal, Vicki Christiansen, le dijo a un comité del Senado que se necesitarían USD 20.000 millones durante un período de 10 años para ponerse al día con las tierras federales sin tratar. En la actualidad, el organismo trata alrededor de 3 millones de acres federales al año, una cifra que, según dijo, tendría que aumentar a entre 6 millones y 12 millones de acres anuales.

El financiamiento de mitigación en el proyecto de ley "es un paso en la dirección correcta, pero lo que realmente necesitamos aquí es un aumento de orden de magnitud en la cantidad de esta reducción de riesgos en la que estamos invirtiendo", Matt Wibbenmeyer, economista ambiental de la organización de investigación de políticas Resources for the Future, dijo a la revista High Country News poco después de la aprobación del proyecto de ley. "Creo que tenemos que acostumbrarnos al hecho de que el cambio climático va a ser costoso".

Para personas como Wibbenmeyer, las cifras finales inferiores a las esperadas podrían doler un poco más después de que otro proyecto de ley de infraestructura, denominado proyecto de ley "Build Back Better", no lograra obtener tracción en el Senado a fines del año pasado. Ese proyecto de ley incluía alrededor de USD 27.000 millones para mejoras forestales distribuidas en tierras federales, estatales y tribales, con más de la mitad destinado a reducir los riesgos de incendios forestales, a través de la mitigación del combustible y las quemas controladas en la interfaz urbano-forestal.

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El éxito a largo plazo y el impacto de los esfuerzos de mitigación pueden depender de las ganas del Congreso de tomar medidas adicionales, dijo Meghan Housewright, directora del Instituto de Políticas de Protección contra Incendios y Seguridad Humana de NFPA.

"Diría que es una inversión importante, pero algo a lo que hay que estar atento es si hay proyectos de ley futuros que agreguen fondos adicionales", dijo en una entrevista. "¿Están tratando esto como una base desde la que partir o dirán que no necesitamos agregar más dinero? La magnitud que esto represente dependerá de si la factura actual es todo lo que hay".

Bomberos forestales: USD 600 millones

El proyecto de ley parece reconocer los problemas que ha tenido el gobierno federal recientemente para atraer y retener a los bomberos forestales, un trabajo físicamente exigente y muy estresante que, según la mayoría, está mal pago.

Para remediar esto, el Congreso incluyó USD 600 millones para mejorar el salario, el entrenamiento y las condiciones, incluidos los servicios de salud mental, de los bomberos forestales federales. Los bomberos federales recibirán un aumento de USD 20.000 por año a su salario base, o una cantidad equivalente al 50% de su salario base, lo que sea menor, y por primera vez tendrán una vía ocupacional separada dentro del Servicio Forestal; anteriormente, todos los bomberos forestales eran considerados "técnicos forestales". El proyecto de ley también estipula que no menos de 1000 bomberos temporales se convertirán en empleados permanentes de tiempo completo y sus descripciones de trabajo incluirán 800 horas obligatorias de trabajo de mitigación por año. "Nunca antes ha habido un requisito como ese en la descripción del trabajo", dijo Gabbert.

Los analistas esperan que estos cambios resuelvan algunos problemas importantes de retención de la fuerza laboral, una situación que Christiansen, ex jefa del Servicio Forestal, describió como "en un punto de inflexión".

En su sitio web, el Servicio Forestal de EE. UU. afirma que tiene 10.000 puestos de bomberos forestales; y existen 5.000 puestos adicionales a través de cuatro agencias federales de administración de tierras. Pero una parte considerable de esos puestos sigue vacante debido a que los bomberos experimentados eligen trabajos estatales y privados que ofrecen mejores sueldos, dijo Gabbert. "Hay una gran rotación en las filas de extinción de incendios forestales porque ha sido extremadamente difícil retener a esos bomberos", dijo. Según las fuentes de Gabbert, la primavera pasada el Servicio Forestal tenía "cientos y cientos" de puestos de bomberos vacantes en todo el país. Como resultado, "docenas de equipos no pudieron ser dotados de personal porque no contaban con el número mínimo de personas requeridas, y hubo equipos de primera línea que no pudieron desplegarse porque no tenían suficientes miembros", dijo. "Al principio de la temporada, hubo incidentes de equipos que combinaron fuerzas en una sola cuadrilla para contar con la cantidad suficiente".

Steinberg, de la División de Incendios Forestales de la NFPA, dijo que ha escuchado historias similares de bomberos forestales federales que pasan a trabajar a agencias estaduales como CALFIRE, donde pueden ganar mejores salarios. "Lo único que se puede hacer es llevar el salario federal a la paridad", dijo. "Creo que existe la sensación de que el Servicio Forestal simplemente no puede darse el lujo de perder personas en esos trabajos en este momento".

"Estoy seguro de que aumentar los salarios marcará la diferencia", dijo Gabbert.

Programa de defensas comunitarias contra incendios forestales: USD 500 millones

Durante años, se ha alentado a las comunidades de la interfaz urbano-forestal a desarrollar planes comunitarios de protección contra incendios forestales (CWPP, por sus siglas en inglés). Estos planes ayudan a las comunidades a trazar un curso de iniciativas, desde la mitigación de combustible hasta la educación pública, para reducir el riesgo de incendios forestales. Si bien todo eso está muy bien, dijo Steinberg, la realidad era que las comunidades a menudo presentaban planes viables solo para enterarse de que no había dinero disponible para apoyarlas.

Las disposiciones en el nuevo proyecto de ley de infraestructura asignaron USD 500 millones para ayudar a las comunidades a desarrollar CWPP y, lo que es más importante, para financiar proyectos de CWPP existentes que deben haber estado acumulando polvo en un estante. Cada subvención puede ser de hasta USD 10 millones. "Esta es una infusión de gran potencial para las comunidades", dijo Housewright.

Sin embargo, para obtener el dinero, las comunidades deben cumplir con un par de estipulaciones. Su plan no puede tener más de 10 años y, si están ubicadas en la parte continental de EE. UU., las comunidades deben haber "adoptado una ordenanza o reglamento que requiera que la construcción de techos nuevos en los edificios se adhiera a normas similares a las normas de construcción de techos establecidas por la Asociación Nacional de Protección contra Incendios (National Fire Protection Association), o un código de construcción modelo aplicable establecido por el Consejo Internacional de Códigos (International Code Council), o incluso más estrictos", según el texto del proyecto de ley.

Según Steinberg, dado que el lenguaje del proyecto de ley es amplio, ya ha escuchado a los funcionarios del Servicio Forestal de EE. UU. formular preguntas sobre cómo abordar la disposición sobre techos. Comentó que la NFPA derivará a los funcionarios a la NFPA 1140, Norma sobre la Protección contra Incendios Forestales, específicamente el capítulo 25, que trata sobre el diseño, la ubicación y la construcción de edificios. La norma exige que los recubrimientos para techos tengan una clasificación de clase A (no combustible) y cumplan con algunas disposiciones adicionales.

Creación de una nueva Comisión de Mitigación y Control de Incendios Forestales

Además de asignar fondos, el proyecto de ley de infraestructura establece una nueva comisión federal compuesta por 27 miembros: nueve de departamentos federales y 18 miembros no federales, incluidos representantes de gobiernos estaduales, tribales, del condado y municipales, así como partes interesadas no gubernamentales de la industria privada. El grupo se reunirá una vez por mes y tiene la tarea de "recomendar políticas y estrategias federales para prevenir, mitigar, suprimir y controlar de manera más efectiva los incendios forestales, incluida la rehabilitación de las tierras afectadas por los incendios forestales", según un comunicado de prensa de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (Federal Emergency Management Agency).

De acuerdo con los plazos del proyecto de ley, los miembros de la comisión se nombrarían en enero y la primera reunión del grupo se realizaría a mediados de febrero. La NFPA busca ser miembro de la comisión, que encajaría conimage abr 22 la nueva iniciativa de la organización, llamada "Outthink Wildfire", una estrategia integral enfocada en promover acciones de políticas en todos los niveles de gobierno, con el objetivo declarado de terminar con la destrucción de comunidades por incendios forestales en 30 años.

Se espera que la nueva comisión presente un informe al Congreso con sus recomendaciones sobre varios temas para febrero de 2023. Estos incluyen recomendaciones para el control y la supresión de incendios forestales, estrategias para el manejo forestal a corto y largo plazo, formas de simplificar las revisiones ambientales, una evaluación de las necesidades de equipos aéreos y recomendaciones para expandir el uso de tecnología para detectar y suprimir incendios forestales.

Sacudida al statu quo

Además de estas iniciativas, el proyecto de ley incluye más de USD 500 millones en otros fondos que se distribuirán en áreas como la detección temprana de incendios forestales, equipos, investigación, comunicaciones y otros
proyectos (ver "Tras el dinero").

Aunque el proyecto de ley cubre una amplia gama de necesidades de incendios forestales, según algunos expertos, difícilmente esté completo. Gabbert, quien como editor de fireaviation.com ha pedido que se agreguen más aviones cisterna grandes a la flota, dijo que estaba decepcionado de que el proyecto de ley no dijera nada sobre la aviación contra incendios. "Los aviones cisterna y los helicópteros no pueden apagar un incendio, pero pueden hacerlo más seguro para los bomberos al reducir la velocidad del incendio para que puedan tomar medidas en el terreno", dijo. En las últimas dos décadas, el Servicio Forestal ha reducido la cantidad de aviones cisterna grandes que tiene bajo contrato de uso exclusivo, de 44 en 2002 a 18 el año pasado, dijo Gabbert. Le gustaría ver el número más cerca de 35.

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Randy Moore, jefe del Servicio Forestal de EE. UU., en el incendio de Caldor en California el otoño pasado. 

 

Housewright, del Instituto de Políticas Contra Incendios y Seguridad Humana de NFPA, deseó que el proyecto de ley proporcionara más fondos y dirección política para fortalecer los cientos de miles de estructuras existentes en la interfaz urbano-forestal que no fueron construidas con materiales resistentes al fuego. A Steinberg le hubiera gustado que el proyecto de ley incluyera pasos para simplificar el proceso para que los estados y las comunidades locales obtengan fondos federales para enfrentar las amenazas de incendios forestales. "Los incendios forestales todavía no se tratan de la misma manera que otros desastres naturales", donde los fondos federales fluyen de FEMA a los estados y luego a los beneficiarios locales, dijo. "En cambio, las jurisdicciones tienen que acudir a 15 fuentes para obtener los recursos que necesitan, en lugar de que los fondos solo circulen a través de una agencia a nivel estadual".

Pero incluso cuando la mayoría de los espectadores reconocen que se necesitarán más acciones del Congreso y probablemente miles de millones de dólares más para abordar las condiciones, tanto naturales como creadas por el hombre, que conducen a incidentes, como el incendio Marshall, también hay un reconocimiento generalizado de que el proyecto de ley representa un sacudida significativa al statu quo. Por lo menos, indica que el gobierno federal está dispuesto a sumergirse más que nunca en sus arcas para hacer lo que los expertos en incendios forestales han dicho durante mucho tiempo que será necesario para alterar las tendencias preocupantes asociadas con las pérdidas resultantes de los incendios forestales.

"Sabemos qué hacer: ya contamos con el marco científico y las asociaciones necesarias", escribió Moore, el jefe del Servicio Forestal, a sus empleados el día en que se convirtió en ley la medida de infraestructura. "Esta legislación nos dará los medios para empezar a hacerlo".

JESSE ROMAN es editor sénior para el NFPA Journal.