Códigos y normas en pocas palabras: Entrevista a Amy Beasley Spencer sobre NFPA 51B
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Códigos y normas en pocas palabras: Entrevista a Amy Beasley Spencer sobre NFPA 51B

Por Amy Beasley Spencer

¿Cuántas veces ha leído sobre un incendio y descubierto que la causa se atribuye al trabajo en caliente? Dichos incendios son algunos de los que pueden prevenirse más fácilmente, dice Amy Beasley Spencer, gerente de división de la NFPA de la Administración de Códigos y Normas y secretaria del Consejo de Normas de la NFPA. En su anterior cargo de personal de enlace para NFPA 51B, Norma para prevención de incendios durante soldadura, corte y otros trabajos en caliente, colaboró con el Comité Técnico de la norma NFPA 51B en su revisión, a fin de que esta adopte un carácter aún más instrumental para las aplicaciones industriales. Con su debut en el año 2009, la nueva edición ofrece herramientas de gestión actualizadas y requisitos adicionales para la reducción del riesgo.

NJ: ¿Cuáles son las modificaciones más importantes que se le han hecho a la Norma?
ABS: Son muchas, pero hay tres que en este momento recuerdo. Las dos primeras son aclaraciones de algunos requisitos vigentes desde hace largo tiempo. En primer lugar, están las aclaraciones sobre la regla de los 35 pies, firmemente establecida, que requiere que todos los combustibles se coloquen a esa distancia de los trabajos en caliente. Hay nuevas cifras que aclaran de qué modo debería aplicarse esta regla en tres dimensiones y ser ampliada en función de determinadas condiciones. Lo segundo es el uso de vigilancia de seguridad contra incendios. No todas las situaciones requieren la asignación de personas para vigilar los peligros o cambios que afecten la seguridad, pero son muchas las que sí. En tercer lugar, se incluye un requisito totalmente nuevo que establece que todas las mantas, almohadillas y cortinas estén actualmente listadas. Hemos escuchado informes de diversos productos que se utilizan como protección, que no deberían usarse con esos fines. Actualmente, podemos estar seguros del desempeño de un producto si se encuentra listado.

NJ: ¿De que otras maneras la Norma elimina las prácticas riesgosas en el trabajo en caliente?
ABS: NFPA 51B es una de nuestras normas más prácticas, y actualmente lo es aún más. Un ejemplo es el modo en que hemos renovado completamente el formulario de permiso para trabajos en caliente del Anexo A. Las instalaciones pueden utilizar esta lista de verificación esencial o adaptarla a sus necesidades aún más para garantizar prácticas seguras.

NJ: Este documento realmente trata de la aplicación del sentido común.
ABS: Absolutamente, en muchos casos. Lo que hicimos en la edición 2009 es mejorar el contenido ya existente, debido a que recibimos una gran cantidad de interrogantes comunes.

NJ: El Anexo B incluye la referencia a 28 incidentes. ¿Por qué se han incluido?
ABS: El comité técnico desea mostrar un rango del tipo de incidentes que suceden cuando no se aplican las prácticas de seguridad adecuadas. Uno de los aspectos que inmediatamente se deduce de estos eventos es la similitud que tienen entre sí. Por ejemplo, las personas frecuentemente violan la regla de los 35 pies y el resultado es predecible, combustibles encendidos por el trabajo en caliente.

NJ: ¿Puede explicar la regla de los 35 pies con mayor detalle?
ABS: Seguro. Establece que todos los combustibles deben estar a una distancia de 35 pies de cualquier trabajo en caliente que pueda generar chispas o escorias. Y es tridimensional, en cierto sentido. Los interrogantes sobre esta regla son algunos de los que se formulan con mayor frecuencia, y aconsejamos a los miembros que recuerden tomar en consideración los factores exclusivos para sus operaciones, tales como el viento o si están trabajando en un área elevada. Tomando en cuenta dichos aspectos y las particularidades del entorno, se podrá ampliar o reducir dicha distancia. Otra de las causas habituales de los incendios es la alta temperatura que genera el trabajo en caliente. Por ejemplo, el trabajo en caliente en una tubería puede provocar que el calor descienda por la tubería y encienda las cajas ubicadas en otro piso.

NJ: ¿Hay algún otro tema sobre el que reciba interrogantes frecuentes?
ABS: Sí, los contratistas. Generalmente, los propietarios de las instalaciones solicitarán los servicios de un contratista para los trabajos en caliente. Debido a que consideran al contratista como un experto, dejan a cargo de ellos las precauciones sobre la seguridad. Lo que los propietarios no toman en cuenta es que si bien el contratista es un experto en la tarea, el propietario es experto en sus instalaciones. En relación con las precauciones para la seguridad, el propietario de las instalaciones o sus representantes, personas familiarizadas con sus alrededores, deberían trabajar conjuntamente con los contratistas, dado que son quienes mejor sabrán qué precauciones adoptar, y esta norma colaborará con ellos. NFPA 51B también protegerá al contratista, quien estará trabajando en un entorno que no le es familiar y por ello, podría ser vulnerable a los riesgos desconocidos.

Otros interrogantes frecuentes se relacionan con el personal de vigilancia de seguridad contra incendios. No todas las situaciones requieren vigilancia de seguridad contra incendios y algunas requieren una vigilancia múltiple. Por ejemplo, si está re-soldando en uno de los lados de un muro, podría haber combustibles en el otro lado del muro. Otra situación tiene lugar cuando un soldador está haciendo un trabajo en caliente, y podría no darse cuenta si alguien ingresa con un montacargas lleno de cajas combustibles. El personal de vigilancia de seguridad contra incendios estará allí para detener el trabajo y asegurarse de que no se modifiquen las condiciones. Ello se considera una "gestión de cambios", que es también un aspecto de consideración importante para la seguridad. La clave es que el personal de vigilancia de seguridad contra incendios se asegure de que no se produzcan cambios dentro de lo establecido por la regla de los 35 pies y de que nada se prenda fuego. Se trata de sentido común. Es un medio de protección tan simple, aunque extremadamente efectivo. El personal de vigilancia de seguridad contra incendios tiene la responsabilidad de garantizar que el área de trabajo en caliente se mantenga en condiciones seguras contra incendios desde el principio hasta el fin del desempeño de la tarea y tiene autoridad para detener el trabajo en caliente si se observan condiciones inseguras.
Otro de los interrogantes comunes se relaciona con la asignación de tareas adicionales al personal de vigilancia de seguridad contra incendios. Dichas tareas no deben interferir con la tarea principal del personal de vigilancia de seguridad contra incendios, y pueden incluir el barrido del área en que se lleva a cabo el trabajo en caliente.

NJ: ¿De qué modo el modelo de permiso de la norma NFPA 51B contribuye con el personal de vigilancia de seguridad contra incendios?
ABS: El modelo de permiso es una lista de verificación que garantiza que los riesgos sean examinados y documentados. Cuando utiliza la lista de verificación de la Norma incluida en el modelo de permiso, por ejemplo, se lo inducirá a que examine si hay combustibles en el otro lado del muro y en ese caso, a emplazar allí al personal de vigilancia de seguridad contra incendios. Asimismo, se lo instará a que tome en consideración que si la soldadura se está haciendo en escaleras, el personal de vigilancia de seguridad debería ser emplazado en diversos pisos.

NJ: ¿Es decir que los propietarios de instalaciones son realmente las personas a quienes esta norma les resultará extremadamente útil?
ABS: Sí, y a los contratistas para trabajos en caliente, a todos los propietarios de instalaciones en las que se lleven a cabo trabajos en caliente y a todo el personal de salud y seguridad de la compañía. Es probable que cada una de las instalaciones desee adaptar el modelo de permiso a fin de hacerlo más aplicable a sus necesidades. Los representantes de la compañía desearán asegurarse que están involucrados en la emisión o en la asistencia para la emisión del permiso, dado que son quienes poseen los conocimientos específicos del lugar. El permiso modificado se incluye en la nueva edición 2009.

NJ: ¿Existen industrias que crean que esta norma no es necesaria para ellas, cuando en realidad probablemente lo sea?
ABS: Tiene más que ver con situaciones específicas. Hay dos lugares que me vienen a la mente de inmediato. Uno, los propietarios de las instalaciones deberían considerar sus techos. Cuando se coloca alquitrán caliente en los techos, los contratistas tienen que mantener el recipiente caliente con un pequeño fuego debajo, lo que provoca muchos incendios que se propagan a todo el edificio. Segundo, tomemos en cuenta los talleres de mantenimiento, dado que en teoría, un taller de mantenimiento es un área segura en la que puede colocar todos sus equipos y utilizarla para llevar a cabo las tareas, incluidos los trabajos en caliente, y el entorno es intrínsecamente seguro. Lo que sucede es que se produce algún cambio en el taller de mantenimiento, por ejemplo cuando se lo utiliza para almacenamiento, y se transforma en un lugar inseguro. Las compañías no siempre toman en cuenta el control de sus talleres de mantenimiento, y ese es uno de los lugares más frecuentes donde ocurrirán los incendios.

NJ: La Norma hace referencia a una gran cantidad de métodos alternativos para el trabajo en caliente. ¿Suministra además información para colaborar con el lector en la adopción de decisiones sobre si llevar o no a cabo trabajos en caliente?
ABS: NFPA 51B hace que las personas tomen en cuenta si el trabajo en caliente es realmente necesario para su situación, y se pregunten a sí mismo si existen otras maneras para llevar a cabo la tarea. El propietario de las instalaciones podría descubrir que el anclaje mecánico es tan aceptable como la soldadura. El uso de un serrucho en un entorno particular podría ser más apropiado que el trabajo en caliente para cortar, y la sujeción de piezas con abrazaderas podría ser tan efectiva como su soldadura. La norma le ayuda a tomar en cuenta que si está en un área que podría ser peligrosa durante el desarrollo de trabajos en caliente, llevar a cabo la tarea de un modo tradicional podría ser realmente la mejor alternativa.

NJ: ¿De qué manera la nueva edición hace referencia a los requisitos sobre equipos de protección personal?
ABS: Esta es un área verdaderamente interesante. Uno de los incidentes que se describen en el Anexo B tuvo lugar en Oak Ridge, Tennessee. Lo que sucedió fue que un soldador resultó muerto en una de las instalaciones nucleares de Tennessee. Estaba usando un equipo de protección personal contra la radiación. Se prendió fuego, aunque no lo supo durante un tiempo bastante extenso debido a que la vestimenta de protección era muy gruesa. Al momento en que se dio cuenta que se estaba quemando, ya era demasiado tarde. No había personal de vigilancia de seguridad contra incendios porque no había combustibles alrededor del área de trabajo. El gerente de salud y seguridad de estas instalaciones sugirió una modificación a la Norma. Presentó una propuesta para requerir vigilancia de seguridad contra incendios en los casos en los que el equipo de protección personal (EPP) que usan los trabajadores dificulte la visión y la percepción. Ese incidente y la persistencia del gerente han influido en la norma NFPA 51B y harán más seguro el trabajo en caliente. En el futuro, en las instalaciones que atraviesen una situación similar y que cumplan con la norma el resultado será diferente. Ahora habrá personal de vigilancia de seguridad contra incendios, quienes observarán que el operador se ha prendido fuego y lo liberarán de esa situación.

 

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