Una explicación sobre anticongelantes
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Una explicación sobre anticongelantes

Por Christian Dubay, P.E.

Christian Dubay, vicepresidente de Códigos y Normas e ingeniero jefe de la NFPA, explica el proceso que llevó a la prohibición del uso residencial de soluciones anticongelantes, por parte de la NFPA.

En el mes de agosto, el Consejo de Normas de la NFPA votó a favor de la prohibición del uso de soluciones anticongelantes en sistemas residenciales de rociadores de incendio nuevos en cumplimiento con la NFPA 13D, Norma para la instalación de sistemas de rociadores en viviendas uni y bifamiliares y viviendas prefabricadas, y la NFPA 13R, Norma para la instalación de sistemas de rociadores en ocupaciones residenciales de hasta cuatro pisos de altura inclusive, y dentro de las áreas de las unidades de vivienda para sistemas nuevos de rociadores de incendio diseñados de acuerdo con la NFPA 13, Norma para la instalación de sistemas de rociadores. El Consejo emitió una enmienda interina tentativa (TIA, por sus siglas en inglés) para las normas NFPA 13, NFPA 13D, y NFPA 13R, las que prohíben el uso de soluciones anticongelantes en sistemas nuevos de rociadores de incendio, hasta nuevo aviso de los comités técnicos de la NFPA.

Al analizar los temas relacionados con las soluciones anticongelantes y sistemas automáticos de rociadores de incendio, de inmediato deben señalarse dos puntos. En primer lugar, 80% de las muertes provocadas por incendios ocurren en el hogar, y cuando la vivienda cuenta con rociadores de incendio el riesgo de morir en un incendio residencial se ve reducido en un 80%. La NFPA enfáticamente respalda y fomenta el uso generalizado de sistemas de rociadores de incendio residenciales como la manera más eficaz de prevenir lesiones y muertes provocadas por incendios en viviendas y otras ocupaciones residenciales. En segundo lugar, bajo ninguna circunstancia deberían desconectarse los sistemas de rociadores de incendio existentes que utilicen soluciones anticongelantes.

Por más de 60 años, los sistemas de rociadores de incendio automáticos con soluciones anticongelantes han gozado de un excelente historial, y han tenido antecedentes igualmente satisfactorios dado que han sido autorizados dentro de aplicaciones residenciales. Sin embargo, a comienzos de este año, la NFPA tomó conocimiento de un incendio en un departamento que involucró un sistema de rociadores de incendio que contenía una alta concentración de solución anticongelante. Esto generó preocupación sobre la combustibilidad de las soluciones anticongelantes de los sistemas de rociadores de incendio. Este incidente específico trataba de un incendio con grasa en la cocina en donde el sistema de rociadores de incendio contaba con una concentración de anticongelante informada de 71.2%. El incendio provocó una muerte y una grave lesión para otra persona. Hace poco, la NFPA recibió un informe sobre otro incidente, esta vez un incendio en un living, que podría haberse agravado por la presencia de una solución de anticongelante en el sistema de rociadores.

Tan pronto como la NFPA tomó conocimiento de este incidente inicial, presentamos el informe y los datos del incendio al Comité de Correlación Técnica para Sistemas de Rociadores Automáticos. A partir de esa reunión del comité, se formó un grupo de tareas del comité de correlación y se creó un plan de acción inicial para completar un proyecto de investigación inicial en conjunto con la Fundación para la Investigación sobre Protección contra Incendios (FPRF, por sus siglas en inglés), que incluyó un estudio de material publicado y un análisis de los datos conocidos sobre soluciones anticongelantes e incendios. En forma independiente de las actividades de la FPRF, Underwriters Laboratories (UL) comenzó pruebas a escala real a fin de evaluar la inflamabilidad potencial de las soluciones anticongelantes según se documentaron en el incendio. Mientras que los resultados de la investigación inicial llevados a cabo por FPRF y UL demostraron que existía potencial para incendios instantáneos asociados con diferentes concentraciones de soluciones anticongelantes, no se contó con suficiente información para llegar a una conclusión final sobre el uso y aplicación permitidos de soluciones anticongelantes en sistemas de rociadores de incendio. Se inició la etapa dos de la investigación para completar un programa completo de incendios de escala real a fin de evaluar diferentes concentraciones de soluciones anticongelantes, distintas presiones y una serie de disposiciones y orientaciones de los rociadores. Además, la NFPA emitió su boletín de alerta inicial en el mes de julio, en el que se recomienda como paso intermedio que los sistemas residenciales de rociadores de incendio que contengan anticongelante se vacíen y vuelvan a llenar con agua hasta que se alcance mejor información y orientación.

La etapa dos de la investigación finalizó en agosto. Además de la extensa información sobre pruebas de incendio que se generó, como resultado del proyecto hemos aprendido cinco puntos clave. En primer término, las soluciones anticongelantes con concentraciones de propilenglicol superiores al 40% y las soluciones de glicerina de más del 50% tienen el potencial de encenderse cuando se descargan a través de rociadores de incendio automáticos. En segundo término, las soluciones anticongelantes de propilenglicol superiores al 40% y las de glicerina de más del 50% no resultan apropiadas para su uso en sistemas de rociadores de incendio residenciales. En tercer lugar, las soluciones de 40% de propilenglicol y 50% glicerina demostraron un desempeño similar al del agua sola para control de incendio a través de una serie de pruebas de incendio. En cuarto lugar, cuando se utilizan soluciones anticongelantes en sistemas existentes, debe considerarse la reducción de concentraciones aceptables de estas soluciones anticongelantes hasta un factor de seguridad apropiado; el comité técnico está llevando a cabo deliberaciones a fin de determinar cuál sería un factor de seguridad apropiado. Finalmente, cuando se utilizan en sistemas existentes, cualquier solución anticongelante sólo debería ser una solución mezclada previamente en fábrica.

Estos hallazgos determinaron que el Consejo de Normas de la NFPA emitiera tres TIAs prohibiendo el uso de soluciones anticongelantes en sistemas de rociadores en construcciones residenciales y unidades de vivienda nuevas y partes de otras ocupaciones, y que buscara información y orientación sobre la aplicación y uso de los datos provenientes de los Comités Técnicos de la NFPA. Además, en agosto la NFPA emitió un Boletín de Alerta actualizado para resumir la información proveniente del proyecto de investigación y para brindar orientación sobre sistemas de rociadores de incendio existentes que utilizan solución anticongelante.

Orientación de NFPA
Mientras que las normas sobre rociadores de la NFPA son normas de instalación y en la actualidad no abordan el problema de anticongelantes en sistemas de rociadores existentes, la NFPA se encuentra brindando orientación sobre sistemas de rociadores automáticos instalados que utilizan soluciones anticongelantes. Como se estableció con anterioridad, nuestra primera recomendación es no desconectar ningún sistema que utilice anticongelante, porque un sistema de rociadores automático continúa siendo un método extremadamente efectivo para controlar un incendio y evitar lesiones y muertes. Sin embargo, si es responsable de sistemas automáticos de rociadores de incendio, o si cuenta con dicho sistema, usted debería comunicarse con el contratista a cargo de los rociadores para determinar si existe solución anticongelante en su sistema. Si existe dicha solución, usted debería determinar si hay otros medios, como el uso de aislación, que puedan utilizarse para brindar una protección adecuada contra el congelamiento en lugar de una solución anticongelante.

En donde no haya una alternativa viable para una solución anticongelante, la NFPA recomienda sólo el uso de soluciones anticongelantes de propilenglicol o glicerina mezclados previamente en fábrica, y que se agreguen en las concentraciones más bajas posibles necesarias para evitar el congelamiento. Bajo ninguna circunstancia deben las soluciones anticongelantes en sistemas existentes superar una concentración máxima de 40% de propilenglicol o 50% de glicerina. La solución anticongelante debe ser sólo una solución mezclada previamente en fábrica, lo que resulta esencial para garantizar los niveles adecuados de concentración y para la integridad de la solución. Finalmente, el uso de una solución anticongelante en sistemas de rociadores de incendio existentes sólo debe realizarse mediante la aprobación de la autoridad competente local.

Además de emitir las TIAs, el Consejo de Normas brindó comentarios y opiniones a los comités técnicos de los sistemas de rociadores automáticos y de mantenimiento. Específicamente, el Consejo solicitó que se aborden tres áreas y que se presenten sus respectivos informes posteriores. La primera es que los comités técnicos analicen toda la información técnica apropiada a fin de determinar si los nuevos cambios técnicos propuestos pueden desarrollarse y corroborarse técnicamente para abordar el uso de soluciones anticongelantes en sistemas nuevos. La segunda, los comités necesitan analizar qué requisitos técnicos pueden desarrollarse y corroborarse a fin de abordar el uso de soluciones anticongelantes en sistemas de rociadores de incendio existentes. Finalmente, los comités técnicos se encuentran analizando el uso y la aplicación de soluciones anticongelantes en todas las ocupaciones, dado que la información sobre pruebas de incendio y algunos de los datos históricos señalaron que el problema del incendio se encuentra directamente asociado con la solución y no con las ocupaciones específicas. Se espera que el Comité Técnico de Correlación sobre Sistemas de Rociadores Automáticos informe sus hallazgos y sus pasos a seguir al Consejo de Normas en su reunión de octubre.

A fin de mantener al público actualizado sobre todas las acciones y actividades relacionadas con el uso de soluciones anticongelantes en sistemas de rociadores de incendio, la NFPA ha creado un sitio Web dedicado al tema. Para más información, como toda la información relevante a las pruebas de incendio, Alertas de NFPA y Enmiendas Interinas Tentativas, visitenfpa.org/antifreeze.

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