Después de la explosión en West, Texas en el 2013, persisten brechas en las regulaciones de nitrato de amonio

Después de la explosión en West, Texas en el 2013, persisten brechas en las regulaciones de nitrato de amonio

30 Sep 2020

Con la horrible explosión en Beirut, Líbano el 4 de Agosto, es un momento propicio para revisar el informe de la Junta de Seguridad Química de Estados Unidos (U.S. Chemical Safety Board o CSB) sobre la detonación de Nitrato de Amonio (NA) de 2013 que devastó la ciudad de West, Texas matando a 15 personas e hiriendo a otras 260. Ese informe, publicado en 2016, identificó las brechas regulatorias y las debilidades del sistema que habían permitido que un peligro importante pasara desapercibido durante años en la comunidad. Aunque se han logrado algunos avances en la seguridad de NA en los Estados Unidos desde el accidente, como señaló Katherine Lemos, presidenta del CSB, en una declaración reciente, muchas de las debilidades que estaban presentes en 2013 permanecen en 2020.

En su informe, la CSB señaló una serie de factores que posibilitaron el incidente de 2013, tanto en su ocurrencia como en su gravedad. Desde las inseguras condiciones de almacenamiento del NA, hasta el reducido conocimiento del riesgo existente por parte de los bomberos que respondieron, 12 de los cuales perdieron la vida. Las principales deficiencias y deficiencias normativas identificadas por la CSB fueron las dejadas por la Agencia de Protección Ambiental (Environmental Protection Agency o EPA) y la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional (Occupational Safety and Health Administration u OSHA).

Esas regulaciones, el Programa de Gestión de Riesgos (Risk Management Program o RMP) de la EPA y el programa de Gestión de la Seguridad de Procesos (Process Safety Management o PSM) de OSHA, no cubrieron el NA en 2013 y todavía no lo hacen. Las reglas de RMP y PSM fueron desarrolladas por las agencias para prevenir accidentes químicos importantes, pero no incluyen el uso de NA dentro de su alcance. Por lo tanto, las instalaciones que utilizan NA, como West Fertilizer Company (WFC), no están obligadas a realizar análisis de peligros, capacitación en seguridad de los empleados, planificación de emergencias y otras acciones para minimizar el riesgo y las consecuencias de un accidente de NA. En este contexto, vale la pena señalar que WFC estaba familiarizado con la regulación RMP de la EPA en lo que respecta al amoníaco anhidro, que la empresa almacenaba en el lugar y se esforzaba por cumplir. La inclusión de NA en la norma habría traído un escrutinio a la considerable reserva de NA de la instalación y los peligros de protección contra incendios que la rodeaban.

Aunque sin PSM, OSHA si tiene una regla que se aplica a NA: la regulación de explosivos y agentes explosivos. Sin embargo, dado que WFC estaba vendiendo NA como fertilizante y no para uso como explosivo, no sabían que se aplicaba. En 2016, CSB instó a OSHA a no solo cambiar el nombre de la regulación para indicar que se aplica a cualquier uso de NA por encima de una cantidad umbral, sino también a cambiar la regulación para hacer referencia a

NFPA 400 (2016). La más reciente edición de NFPA 400, la edición 2019, prohíbe el almacenamiento de NA en contenedores de madera, la práctica en WFC, y requiere medidas de protección contra incendios más estrictas. Tal como está ahora, [la CSB cree] que la regulación de OSHA es insuficiente para proporcionar el uso seguro del material.

A nivel estatal, Texas todavía carece de un código de incendios y la ley estatal aún dificulta que las autoridades en más áreas rurales adopten uno. Dado que el nitrato de amonio se almacena y se usa en los condados rurales, los funcionarios deberían tener más herramientas a su disposición para garantizar que esas instalaciones no sean un peligro para la comunidad.

Otra herramienta sugerida por la CSB es el seguro. Texas requiere que las empresas de diferentes sectores tengan pólizas de seguro de responsabilidad comercial, desde operadores de atracciones hasta electricistas y conductores de grúas. Sin embargo, no existen tales requisitos para los propietarios que venden grandes cantidades de fertilizantes. En el caso de WFC, su proveedor de seguros original abandonó su cobertura después de hacer recomendaciones de seguridad que no se siguieron. Si bien WFC adquirió un seguro de otro proveedor, los daños reales del accidente excedieron la cobertura en varios órdenes de magnitud. Si las empresas que almacenan y venden NA tuvieran que contar con pólizas de seguro que cumplieran con ciertos criterios, las comunidades tendrían otro par de ojos y otra capa de protección para esas instalaciones.

El informe de CSB también hizo una serie de otras recomendaciones, desde garantizar la capacitación en materiales peligrosos para los bomberos y fomentar la planificación previa al incidente hasta implementar programas de la industria para informar a todos los actores en la cadena de suministro de los peligros asociados con NA. Pero hasta ahora, de las 19 recomendaciones, solo siete están cerradas.

En Beirut, se ha informado de que los funcionarios de seguridad pública intentaron en vano estimular la retirada de un enorme arsenal de NA del puerto. En los Estados Unidos, podemos dar por sentado que los funcionarios actuarían, y con urgencia, si se descubriera una situación [ultrapeligrosa] en nuestra comunidad. Sin embargo, como muestran las recomendaciones abiertas, seguimos permitiendo que un peligro se escape por las grietas.

Para obtener información adicional sobre el tema, vea un video reciente con Guy Colonna, director de ingeniería de la NFPA, que analiza la seguridad del nitrato de amonio después de la explosión de Beirut. Recientemente, Guy también ofreció un webinario en el programa Diálogos por México desde Casa (vea el video subtitulado al español) junto a Jaime Gutiérrez, nuevo director de desarrollo internacional de NFPA para Latinoamérica, sobre el papel del nitrato de amonio en la explosión de Beirut y la gestión adecuada de la seguridad del compuesto químico.

 

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Foto: Beirut, antes de la explosión.

 

Por Meghan Housewright, Directora del Instituto de Políticas de Protección contra Incendios y Seguridad Humana de NFPA

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