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La opción cada vez más popular de construcción modular ofrece innovadoras y eficientes soluciones para los diseñadores, constructores y propietarios. Pero aún persisten preguntas sobre cómo debe regularse la industria.

POR ANGELO VERZONI

ESTE INVIERNO, DURANTE UN DÍA LLUVIOSO EN SEATTLE, trabajadores de la construcción se encontraban sobre una terraza a siete pisos por encima del vecindario de South Lake Union en el centro de la ciudad. Por encima de ellos, una grúa hizo descender suavemente sobre el techo, una caja rectangular del tamaño de un contenedor para envíos. Los trabajadores se movieron con rapidez, tirando de sogas conectadas a la caja, guiándola hacia su lugar hasta dejarla caer perfecta y ajustadamente entre pilas de idénticas cajas. Fue la última de 228 unidades modulares, o módulos, que serán conectados para construir el nuevo hotel CitizenM de 264 habitaciones en Seattle.

En Estados Unidos, la construcción modular — en la que módulos tipo cajas se fabrican fuera del sitio antes de ser transportados a un sitio en construcción, en donde son apilados como si fueran Legos® para formar un edificio de tamaño real — es cada vez más popular. La técnica no es nueva — ha existido durante décadas, pero se ha utilizado principalmente para pequeños proyectos de construcciones residenciales, como las viviendas uni y bifamiliares. Lo que está cambiando es su uso en proyectos más extensos y complejos a medida que los edificios modulares son cada vez de mayor dimensión y altura. Siendo ya un producto principal en países europeos, Estados Unidos es ahora sede de una rápidamente creciente cantidad de hoteles, edificios residenciales de altura, oficinas e instalaciones para el cuidado de la salud modulares.

Esa creciente popularidad en Estados Unidos está ayudando a impulsar el crecimiento mundial de los módulos. Según Construction Dive, un sitio Web de análisis y noticias de la industria de la construcción, la construcción modular es una industria mundial de US$112 mil millones, y se proyecta que para el 2023 alcanzará los US$160 mil millones, con un índice de crecimiento anual de casi un 7 por ciento, a comparación del aproximadamente 5 por ciento para la industria de la construcción en general.

"Estamos viendo que su uso es cada vez mayor debido al deseo de los propietarios de utilizar el proceso", le dijo a Construction Dive Tom Hardiman, director ejecutivo del Instituto de Edificios Modulares o MBI, un gremio de la industria. El deseo se ve impulsado por una serie de factores, incluso una falta de mano de obra capacitada en el sector de la construcción tradicional, una falta de viviendas asequibles, impredecibles costos cada vez más altos en los materiales y la constante presión de entregar a tiempo y dentro de lo presupuestado. La construcción modular, dijo Hardinam, "contempla muchas de estas necesidades para el propietario".

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El auge de los edificios modulares de mayor dimensión y altura en Estados Unidos ha llevado a que algunos profesionales contra incendios y de seguridad humana se cuestionen sobre el modo en que está regulada la industria, como por ejemplo el modo en que se inspeccionan las unidades en las instalaciones de fabricación fuera del sitio y el modo en que se efectúa el montaje final en los sitios de construcción. Si por ejemplo se fabrican unidades modulares en Carolina del Norte u Ohio o Maine para un edificio en construcción en Nueva York, ¿cómo se maneja la coordinación entre los estados para asegurarse de que los componentes cumplan con los códigos aplicables?

En entrevistas con NFPA Journal, aquellos con experiencia en el trabajo de la construcción modular — tanto personas dentro de la industria como autoridades competentes—pudieron responder esa pregunta e incluso más. Presentaron un panorama de una industria que está mejor regulada de lo que uno pudiera pensar, pero que aún da lugar a mejoras cuando se trata de reglamentación — a saber, a través de la normalización.

No existe actualmente información específica para la construcción modular en los códigos y normas de NFPA, pero una serie de documentos de NFPA ya han sido identificados como los sitios en donde podría figurar dicha información en un futuro, entre estos NFPA 5000®,Código de Seguridad y Construcción de Edificios, y NFPA 101®Código de Seguridad Humana. "Si la industria modular pudiera fijar una norma, creo que cada estado la cumpliría", dijo Tim House, un funcionario de la construcción del estado de Kentucky con experiencia en proyectos de construcción modular. De cualquier modo, dijo, las autoridades competentes de todo el país "deberán aceptar" la construcción modular — que será cada vez más común y ambiciosa.

Cumplimiento a un océano de distancia

Hace años, un edificio construido en Seattle era simplemente eso — un edificio construido en Seattle. Pero la historia no es la misma para el proyecto de hotel CitizenM.

Según un artículo en la revista Building Design + Construction (BDC), la creación de ese edificio comenzó con la fabricación de 228 módulos independientes en una fábrica en Polonia. Luego los módulos fueron enviados a más de 9,000 millas de distancia, a través del Canal de Panamá, hacia el Puerto de Everett, Washington, y trasladados en camión 30 millas hasta el sitio de construcción en el centro de Seattle.

la industria

CitizenM, la cadena hotelera con sede en Ámsterdam, ha utilizado las mismas instalaciones polacas de fabricación para construir los módulos para sus hoteles alrededor del mundo; según el artículo de BDC, la empresa planea dar un gran salto en el mercado estadounidense este año, con varios hoteles modulares más planificados para realizarse desde Boston hasta Los Ángeles. En septiembre, CitizenM inauguró un hotel sobre la calle Bowery Street en el Bajo Manhattan — con 21 pisos, es el más alto hotel modular en el país.

Para ese proyecto — y otros proyectos de construcción modular en la ciudad de Nueva York — los funcionarios de códigos locales tuvieron que aprobar al fabricador polaco como contratista para asegurarse de que a pesar de que los módulos estaban siendo construidos a miles de millas de distancia, estos cumplirían con los códigos de la ciudad de Nueva York, como por ejemplo contar con rociadores de incendio automáticos y carteles de salida iluminados por una fuente de energía de emergencia. "Tuvieron que presentarle sus procedimientos de control de calidad a la municipalidad", dijo Mike Schwartz, un asociado principal en De Simone Consulting Engineers, la firma de ingeniería estructural para el proyecto de CitizenMBowery. "Fue definitivamente un proceso que llevó su tiempo, pero creo que el equipo hizo un buen trabajo de planificación de antemano, y la municipalidad pareció estar dispuesta a recibirlo".

La ciudad de Nueva York es hogar de una serie de edificios modulares, incluyendo la estructura más alta del mundo en este tipo de construcción, una propiedad residencial de 32 pisos de altura que se inauguró en Brooklyn en el 2016. El proceso de aprobación para los fabricantes de unidades modulares está definido en el Código de Construcción de la Ciudad de Nueva York y regulado por la Oficina de Investigación y Certificaciones Técnicas. El proceso describe los pasos para enviar a inspectores de la ciudad de Nueva York al sitio en donde se están construyendo los módulos para inspeccionarlos, pero asimismo permite que fabricantes aprobados, que pueden estar ubicados tan cerca como Nueva Jersey o tan lejos como en otro continente, efectúen una autoinspección de su trabajo, y que otro profesional registrado firme la aprobación antes de que los módulos sean transportados al sitio de construcción. Una vez allí, los inspectores de la ciudad supervisan los pasos finales tales como las conexiones de plomería y los sistemas de protección contra incendios y eléctricos de un módulo a otro.

Si bien el proceso de permisos e inspección para edificios modulares está codificado en la ciudad de Nueva York, es posible que pueda efectuarse un proyecto modular en una jurisdicción local que no cuente con un sistema vigente de reglamentación para edificios modulares. La responsabilidad regulatoria entonces cae, en la mayoría de los casos, sobre el estado, según Hardiman. "[Treinta y cinco] estados cuentan con un organismo administrativo para todo el estado que supervisa la industria de los edificios modulares", dijo Hardinam en correos electrónicos a NFPA Journal. "Ese organismo puede contar con ingenieros o contratar ingenieros externos, independientes para una serie de funciones. Estos ingenieros son responsables de inspeccionar las plantas y los planos, evaluar e inspeccionar los procesos de control de calidad y efectuar inspecciones, y finalmente considerar que el componente o módulo del edificio cumplirá con los códigos en su destino final. Una gran parte del tiempo, estos inspectores visitan plantas de fabricación cercanas (dentro de las 500 millas). Pero en ocasiones… los ingenieros deben viajar al exterior para efectuar una inspección de planta o control de calidad o aseguramiento de calidad. Una práctica adecuada es mantener una constante comunicación con la autoridad competente local durante ese proceso".

Dale Stern, un arquitecto en MGAC, una firma consultora estadounidense de administración de la construcción, equiparó el proceso de permiso para cada módulo con el de "obtener un adhesivo de UL sobre un producto", según un blog que escribió para el sitio Web de su firma. "Esto es porque una vez que llegan las unidades al sitio, están totalmente cerradas, de modo que el inspector del edificio no puede simplemente mirar hacia el interior de los muros para ver cómo están unidos los módulos", dijo Stern.

Sin embargo, nos dijo Jon Laux, director de desarrollo comunitario en el Departamento de Zonificación y Planeamiento Urbano del Condado de Twin Falls (Idaho), que este proceso no le sienta bien a ciertas autoridades competentes que pueden sentir que quedan alejados del proyecto. En 2017, se inauguró en Twin Falls un centro de vivienda asistida que fue construido utilizando construcción modular, y el estado de Idaho fue responsable de regular su construcción. "Ya que no son tus ojos los que supervisan, hay que depositar la confianza en otra jurisdicción", dijo Laux. Pueden correr rumores de que "algunas cosas no se evalúan tan meticulosamente como sería necesario", dijo, porque el proceso de construcción modular se compara rápidamente con la construcción tradicional — muchos estiman que reduce a la mitad el tiempo de construcción.

No obstante, según Laux es posible que a medida que las autoridades competentes aprendan más sobre el proceso, pierdan su recelo y preocupación y posiblemente se sentirán más cómodas al respecto. "Todos esos contenedores rotan por la línea de montaje, y uno podría estar un poco preocupado por no sentirse parte del proceso", dijo. "Posiblemente esto se deba a la falta de una plena comprensión del mismo y sin observar su progreso, existen algunas conjeturas posibles que lamentablemente pueden hacerse".

048CONVERTIRLO EN MODULAR En el típico proceso de construcción modular, los módulos individuales son fabricados fuera del sitio, a veces en un país diferente.

También House, que es vice comisionado del Ministerio de Viviendas, Edificios y Construcción de Kentucky, dijo que el mayor problema en torno a la construcción modular y su reglamentación es la "falta de conocimientos".

"Si los funcionarios en construcción y los funcionarios en incendios pudieran ir a una planta de [fabricación modular] y ver el proceso desde que se coloca el primer palito de madera hasta el producto terminado, creo que desaparecería gran parte de la ansiedad de todos", me dijo. "Porque si uno piensa realmente en el proceso de una planta modular, todo el material de construcción nunca estuvo bajo la lluvia, ni la nieve. Está siempre bajo un clima controlado. Es imposible conseguir eso en un sitio de construcción…Existe un mayor control de calidad en una planta modular que afuera en medio de toda la suciedad, por decirlo de alguna manera".

En los 15 estados que carecen de organismos estatales que regulen la construcción modular, la autoridad competente por lo general asume toda la responsabilidad, dijo Hardiman. Si bien esto podría aliviar las preocupaciones como las mencionadas por Laux, podría también resultar abrumador para el personal en el piso de un área de fabricación, especialmente cuando está ubicada a cientos o incluso miles de millas de distancia. "Hay que dotar de personal a esos lugares con inspectores correctos, y esa es una gran carga para la autoridad competente", dijo Laux.

No obstante podríamos ya contar con la respuesta a ese problema: inspecciones remotas por video.

Así es como se hace en Kentucky, dijo House. "En el pasado, cualquier construcción modular en Kentucky tenía que enviar a un inspector a la planta ya sea en Florida o Texas o Indiana u Ohio", dijo. "Pero con los años pudimos comenzar a utilizar inspectores externos y pudimos comenzar a utilizar inspecciones por video… Hemos estado utilizando todo, desde Skype hasta FaceTime".

En agosto, NFPA publicó un artículo técnico titulado "Realizando Inspecciones Remotas por Video" que llegó a la conclusión de que la inspección remota por video "ofrece a ambas jurisdicciones y a los propietarios la oportunidad de utilizar la tecnología para aumentar la eficacia del proceso de inspección, y que ofrece la posibilidad de beneficiar a ambos". Sin embargo, acarrea consigo posibles limitaciones y riesgos, leyó el informe. Cinco meses después de la publicación del informe, el Consejo de Normas de NFPA aprobó un proyecto para establecer requisitos para el desempeño y utilización de videos digitales, fotografías, audio y otros métodos para efectuar inspecciones remotas de edificios y sistemas de edificios. Las solicitudes para el comité técnico para ese proyecto cerraron en febrero, y el listado preliminar del comité fue presentado ante el consejo en abril.

Los beneficios y el futuro

Los defensores de la construcción modular rápidamente resaltan sus beneficios. Entre ellos la mayor velocidad de construcción y la promesa de reducir los costos. Existe además el control que deviene de la construcción de los módulos en el interior, en donde la lluvia y la nieve no pueden obstaculizar el proceso. También existen potenciales beneficios que se relacionan con los incendios y la seguridad humana. Alrededor del 80 por ciento del entorno construido en naciones en desarrollo carece de códigos y normas, y por lo tanto carece de funcionarios de códigos calificados, según expertos del World Bank Group, que fueron entrevistados en octubre para un artículo del NFPA Journal sobre incendios en barrios marginales. Los expertos dicen que llevar una gran parte del proceso de construcción para proyectos en estos lugares hacia un entorno mejor regulado, supervisado por profesionales calificados, podría traducirse en edificios más seguros.

En 2016, por ejemplo, el constructor de hoteles Hilton anunció que había construido un hotel modular de 280 habitaciones en la nación africana de Ghana. "La opción de comenzar a utilizar los módulos y mejorar la calidad de las habitaciones, entrega del proyecto, y [minimizar] el riesgo de la construcción fue cálidamente adoptada por nuestros equipos de desarrollo, diseño y construcción, y creemos que es el futuro de la industria", dijo un funcionario de proyectos en una declaración publicada después de la inauguración del hotel.

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Según un artículo publicado en prefabmarket.com, un sitio Web de la industria de prefabricación internacional, la construcción modular en China exigirá un "proceso de inspección de múltiples pasos y significativamente más estricto que en las construcciones tradicionales".

Por su naturaleza, la construcción modular reduce también la cantidad de actividades en el sitio de construcción como los trabajos en caliente y la acumulación de desechos combustibles en dichos espacios, ambos factores que pueden generar incendios catastróficos. Según datos de NFPA, entre los años 2010 y 2014, ocurrieron en Estados Unidos un promedio anual de 3,750 incendios en edificios en construcción. Estos incendios causaron un promedio anual de US$172 millones en daños directos a la propiedad. Es un problema enorme y costoso—y un problema que la construcción modular podría ayudar a resolver. Un estudio publicado en el 2012 en el Journal of Architectural Engineering reveló que en tres proyectos de construcciones modulares—edificios que medían 12, 17, y 25 pisos de altura—los desechos de la construcción in situ se redujeron en un 70 por ciento.

Si bien la mayoría de las personas con experiencia en la industria de la construcción modular, como Laux y House, parece estar cómoda con esta reglamentación actual, existe aún espacio para seguir creciendo. "El mayor desafío es encontrar un camino para informarles a los funcionarios del código lo que abarca [la construcción modular]", dijo House. Incorporar a los códigos ampliamente utilizados un lenguaje adicional sobre construcción modular es un camino posible para lograr esto.

050La ciudad de Nueva York alberga una serie de edificios modulares, entre ellos la estructura más alta del mundo de este tipo, una propiedad residencial de 32 pisos de altura que se inauguró en Brooklyn en el 2016

Hardinam dijo que MBI está actualmente trabajando con el Concejo Internacional de Códigos (International Code Council o ICC) para desarrollar una serie de "recursos, herramientas y lenguaje del código" en relación a la reglamentación de la construcción modular. "Tuvimos éxito con la edición 2018 del [Código Internacional de Construcción] en lograr que se incluya un lenguaje estándar para el proceso de aprobación para los ‘edificios reubicables’ modulares", dijo. "Queremos expandir ese esfuerzo y crear un proceso estándar para la aprobación de todos los edificios modulares. Es un proyecto a largo plazo pero planeamos trabajar con ICC este año para hacerlo despegar".

Asimismo, House sugirió la creación de otros materiales educativos, como capacitaciones por video, que podrían provenir de organizaciones como NFPA. "Creo que la capacitación virtual podría resolver muchas preocupaciones", dijo.

Independientemente del modo en que cuadre la construcción modular frente a la construcción tradicional a través del ojo de un profesional en seguridad pública, dijo House "[Las autoridades competentes] deberán aceptarla" de una forma u otra porque esta tendencia no va a abandonarnos. "Les hemos dicho a todos nuestros inspectores, ‘Verán un significativo aumento en la construcción modular en el 2019 y otro significativo aumento en el 2020,’" dijo. "Debido a la falta de mano de obra en la industria de la construcción tradicional, la modular es una de las pocas maneras en que se podrá cumplir con los plazos de construcción en un futuro".

ANGELO VERZONI es redactor del NFPA Journal.

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