Preguntas ambientalistas

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Investigación & Temas Ecológicos

Preguntas ambientalistas

Por Birgitte Messerschmidt

Los materiales y sistemas de edificios ecológicos prometen revolucionar el campo de la construcción – pero solo si comprendemos su desempeño en los incendios.

Ser ecológico no es solo un mantra para quienes poseen consciencia medioambiental – con el correr de las décadas se ha convertido cada vez más en una cultura dominante. En un esfuerzo por utilizar menos energía, conservar recursos, y reducir la polución y los desperdicios, ahora adoptamos la energía alternativa, apoyamos la eficiencia energética, y practicamos el reciclado. Ser ecológico ha ganado fuerza política con el Nuevo Pacto Verde en Estados Unidos y el Pacto Verde Europeo.

Es importante reconocer que ser ecológico no se trata solo de automóviles eléctricos o paneles solares – se trata también de las construcciones. Las estructuras son grandes consumidoras de energía para abastecer sus sistemas de calefacción y acondicionamiento de aire, por ejemplo. También se consume una gran cantidad de energía en la elaboración de productos para la construcción utilizados para crear dichos edificios. Además, al final de su vida útil, los edificios se convierten en una importante cantidad de desperdicios. Por todas estas razones, los edificios deben ser más sustentables y consumir menos energía, así como resilientes a los desastres naturales y causados por el hombre.

Se han desarrollado muchos productos y sistemas para que los edificios se vuelvan más ecológicos. Si bien yo estoy totalmente a favor de ser ecológico, también estoy cada vez más preocupada por el impacto que estos nuevos productos y tecnologías ecológicos tienen sobre la seguridad de los edificios – especialmente la seguridad contra incendios. Agregar aislamiento a los edificios impacta sobre el modo en que se desarrolla un incendio dentro del edificio al conservar el calor en su interior. Los edificios herméticos aumentan este efecto y pueden incluso producir diferencias de presión adentro del edificio que pueden complicar el escape y rescate. Muchos nuevos productos de construcción son combustibles y pueden potencialmente alimentar el fuego. Agregar paneles solares a un edificio agrega potenciales fuentes de ignición dentro de la envoltura del edificio.

La Fundación de Investigación de Protección contra Incendios ha recientemente publicado un estudio que evaluó muchas de estas cuestiones. En "Desafíos de la seguridad contra incendios de los edificios y atributos ecológicos" (en inglés), los autores llegaron a la conclusión de que, durante los ocho años posteriores a la publicación de un informe similar, se habían logrado importantes avances – pero aún existen brechas. Confirmaron mis preocupaciones de que la seguridad contra incendios no se incorpora de manera proactiva al desarrollo del producto de materiales y sistemas de edificios ecológicos, y que se requiere de herramientas adicionales para evaluar el desempeño del fuego de dichos productos.

Que la seguridad contra incendios tenga un lugar secundario a otros parámetros de desempeño en los edificios no es algo nuevo – la seguridad contra incendios pareciera estar siempre intentando ponerse al día con los desarrollos que se producen en la industria de la construcción. Los profesionales de la seguridad contra incendios podrían ser conscientes de un potencial problema, pero con frecuencia se requiere de un incendio catastrófico antes de que la industria de la construcción reúna la urgencia para abordar el problema. Es por ello que muchos cambios importantes en los códigos y reglamentaciones de incendios son el resultado de eventos específicos. Este método de diseño por desastre podría haber sido adecuado en la Edad Media, pero resulta inaceptable en la actualidad. Es necesario eliminar el pensamiento estanco que relega el desempeño del fuego a un molesto reparo al final del desarrollo del producto o diseño del edificio. El diseño de productos y edificios debe ser conducido de manera holística, considerando todos los objetivos del desempeño a través de todo el proceso.

Los autores del reciente estudio sobre edificios ecológicos presentan el concepto de edificios y comunidades sustentables y resilientes a incendios, con el objetivo de elaborar y promover un enfoque holístico para alcanzar los objetivos de resiliencia a los incendios en el diseño del edificio. Este es un gran concepto que quisiera ver implementado en el proceso regulatorio como parte de cualquier pacto verde futuro.

Pero esto no ocurrirá a menos que los profesionales en seguridad contra incendios pongan un fin a la información insuficiente y trabajen junto con la comunidad ambientalista para aumentar la comprensión sobre la interdependencia entre la seguridad contra incendios, la resiliencia y la sustentabilidad. Después de todo, un edificio que se incendia no es ni ecológico ni sustentable.

Birgitte Messerschmidt es directora del Grupo de Investigación Aplicada en NFPA.

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