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Investigación & Temas Ecológicos

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Por Birgitte Messerschmidt

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La única manera de comprender los efectos generales del fuego es mediante una evaluación más detallada de su impacto ambiental.

El año pasado, el mundo observaba con horror como la Catedral de Notre Dame en París quedaba envuelta en llamas y parcialmente derrumbada. Mientras muchos observadores se centraban, comprensiblemente, en las perspectivas de la pérdida de piezas históricas valiosas e irreemplazables, se planteaba otro gran problema: un potencial desastre ambiental.

El techo de la catedral, que fue destruido por el incendio, contenía más de 200 toneladas de plomo. Mientras se derretía con el fuego, un óxido de plomo tóxico se dispersaba con el humo y se asentaba sobre las superficies y el suelo de París. Una investigación llevada a cabo un mes después del incendio determinó que los niveles de plomo en algunos espacios públicos, como calles y plazas, eran 60 veces mayores que lo considerado seguro. La contaminación de los suelos de los parques públicos y la contaminación del río Sena también fueron motivos de preocupación.

Si bien no hay duda de que la pérdida de vidas y propiedades son las preocupaciones inmediatas durante un incendio, el incidente de Notre Dame es un buen ejemplo del porqué investigadores y funcionarios públicos deben considerar todos los potenciales efectos del fuego si se procura obtener un panorama completo de su impacto. El mayor impacto no ha sido captado ni medido en nuestros informes de Investigación de NFPA, debido, en gran medida, a la escasez de datos precisos para la medición de estos efectos y a que no hay maneras normalizadas de recopilarlos. Pero estamos trabajando para cambiar eso.

“Plan de investigación: Impacto ambiental de los incendios en el entorno construido”, un estudio recientemente publicado que fue gestionado por la Fundación de Investigación en Protección contra Incendios, allana el camino para nuestra mejor comprensión de estas áreas. Como parte del proyecto, un equipo de investigadores de Suecia, Francia y Estados Unidos elaboraron un avanzado compendio acerca de lo que sabemos sobre el impacto ambiental de los incendios e incluyeron una propuesta de plan de investigación para subsanar las carencias identificadas. El estudio identificaba la necesidad esencial de llevar a cabo una investigación, siendo la falta de datos el obstáculo tal vez más significativo.

La estimación de las consecuencias del impacto ambiental del fuego es increíblemente multifacética e incluye las emisiones al aire, al suelo y al agua. Todos los incendios generan humo, que incluye monóxido de carbono y dióxido de carbono, hollín y partículas. Según sea lo que se queme, el humo puede incluir muchos otros gases y sustancias tóxicas, todos los cuales pueden dispersarse sobre grandes áreas. Actualmente, no tenemos un panorama suficientemente preciso de las cantidades de estas emisiones— e incluso si lo tuviéramos, todavía desconocemos qué niveles de exposición de determinados químicos son tolerables para el medioambiente, lo que nos impide establecer políticas acerca de lo que es aceptable. Además del humo, la escorrentía de las actividades de extinción puede contaminar las fuentes de agua locales, y los restos del incendio mismo pueden representar un peligro de toxicidad.   

No son solamente los incendios de grandes dimensiones los que tenemos que considerar—los miles de pequeños incendios que ocurren diariamente en todo el mundo también tienen impacto en sus entornos locales, y no hay un claro entendimiento del efecto acumulativo de estos eventos. El reciente estudio de la Fundación enfatizaba la necesidad de desarrollar una modelización del impacto basada en costos para cuantificar las inversiones necesarias para una mejor mitigación de los potencialmente costosos impactos de los incendios en el medioambiente. Los componentes esenciales de esos modelos de costos están disponibles, pero los datos que se aportan, como se ha mencionado anteriormente, son incompletos o están desactualizados.

Este estudio y el trabajo relacionado que derivará del estudio son fundamentales. Además de los obvios beneficios ambientales, una mejor comprensión del impacto del fuego en relación con otros desafíos sociales contribuirá a que los responsables de la redacción de políticas tomen decisiones informadas sobre inversiones para la seguridad pública a las que debería darse prioridad, y donde podemos obtener el mayor beneficio. En NFPA emplearemos este plan de investigación como guía de nuestras futuras iniciativas e inversiones en esta importante y emergente área. Para leer el informe, visite nfpa.org/environmentalimpact. 

Birgitte Messerschmidt es directora del Grupo de Investigación Aplicada en NFPA.

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La National Fire Protection Association (NFPA) es la fuente de códigos y normas que gobiernan la industria de protección contra incendios y seguridad humana.

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