Protección contra incendios durante la construcción
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Punto de vista

Protección contra incendios durante la construcción

Por Jaime A. Moncada

 El pasado 29 de septiembre me encontraba en una reunión en la ciudad de Panamá, cuando nos informaron de un incendio que estaba ocurriendo en ese mismo momento en una de las torres más altas de la ciudad. Sin pensarlo dos veces cancelamos la reunión, y salimos corriendo hacia el edificio.

El incendio se había generado alrededor de la una de la tarde en el piso 52 de una torre de oficinas, en sus fases finales de construcción. La Torre, llamada Costa del Este Financial Park, se encuentra en el sur de la ciudad, en una de sus zonas más modernas. El edificio tiene una altura de 205 metros, un área construida de aproximadamente 1,000 m² por piso, con fachadas tipo muro cortina. El incendio se generó en la torre de enfriamiento en la azotea del edificio.Panama01 200x355

El edificio estaba protegido con rociadores automáticos (los cuales no estaban operativos en el momento del incendio), sistemas de detección de humos, alarma por tono, una columna de agua (standpipe) con conexiones para mangueras en una de las dos escaleras, y dos escaleras de evacuación. El edificio tenía dos escaleras independientes, algo muy positivo, pues varias de las torres que han sido construidas en esta moderna ciudad, especialmente residenciales, solo tienen una escalera. Sin embargo, las puertas de las escaleras estaban una en frente de la otra, a una distancia de aproximadamente 2 metros (ver foto). Esta distancia no cumple el apartamiento requerido en NFPA 101, Código de Seguridad Humana, que requiere que los accesos a la salida deben ubicarse a una distancia entre si no menor a un tercio de la longitud de la máxima dimensión diagonal de la planta del edificio—este criterio aplica solo para edificios protegidos con rociadores automáticos (NFPA 101, art. 7.5.1.3.3). Este requerimiento busca minimizar la posibilidad de que más de una de las salidas sea bloqueada por un incendio. Para poder cumplir la normativa vigente en Panamá, o sea el NFPA 101 del 2003, la distancia mínima entre las puertas de las dos escaleras debería ser de aproximadamente 15 metros.


El incendio no pasó a mayores, aunque fue espectacular, pero puso en relieve una vez más que la arquitectura que se está construyendo en esta ciudad, como en muchas otras capitales latinoamericanas, por su tamaño y altura, requiere de sistemas de seguridad contra incendios modernos, eficaces y eficientes. No hubo fatalidades, ni heridos y el incendio prácticamente se extinguió solo. El costo, de tal vez menos de US$100,000, es una fracción del costo total de un proyecto como estos. Sin embargo, cuando llegué al sitio del incendio tuve la oportunidad de conversar con los bomberos responsables de la emergencia, quienes me informaron que no habían podido llegar con agua a la base del incendio, pues la columna de agua todavía no estaba operando. Tuvimos discusiones sobre la logística necesaria para poder llegar con agua al incendio, conectando el camión de bomberos a los hidrantes de calle, inyectando agua por las conexiones para bomberos, y en la conexión para manguera en la columna de agua en el último piso, conectando mangueras para poder extinguir el incendio. Nos quedó clarísimo a todos que una pre-planificación y subsecuente entrenamiento es esencial para poder operar efectivamente en una emergencia de este tipo.

Pero lo que más claro resultó para mí y mis colegas que me acompañaban en ese momento, es que como he escrito en esta columna, el NFPA 101 no alcanza a cubrir muchos de los temas que tienen que regularse en el mundo moderno 

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referente a la seguridad contra incendios. El NFPA 1, Código de Incendios, es el código que debería ser adoptado por nuestras jurisdicciones pues incluye temas como por ejemplo la seguridad contra incendios en edificios en construcción, tema que el NFPA 101 no aborda explícitamente.

La incidencia de un incendio en un edificio en construcción es más frecuente y por consecuencia, más probable durante la construcción o rehabilitación de un edificio. NFPA 1, en su Capítulo 16, establece las salvaguardas que deben existir en un edificio en construcción. Este capítulo, a propósito, es un resumen de NFPA 241, Norma para la salvaguarda durante los procesos de construcción, alteración y demolición de edificios. El capítulo 16 de NFPA 1 establece los siguientes paramentos, que a mi entender, resumen la importancia de estas precauciones contra incendios:

Columna de agua (standpipe): A medida que la construcción va avanzando, la columna de agua debe extenderse paralelamente con la construcción del edificio. Cuando un nuevo piso se adiciona y la escalera se instale, la columna de agua debe extenderse al mismo tiempo (NFPA 1, art. 16.4.3.3.2.8).

Mangueras: Aunque las mangueras ya no son requeridas en edificios altos (solo conexiones para mangueras son requeridas), durante la construcción del edificio se deben conectar mangueras con pitones, las cuales deben permanecer conectadas a la columna de agua en aquellas áreas donde la construcción esté en progreso (NFPA 1. Art. A.16.4.3.3.2.8).

  • Conexiones para bomberos: Las columnas de agua deben estar conectadas a conexiones para bomberos las cuales deben estar estratégicamente marcadas y ser fácilmente accesibles a los bomberos locales (NFPA 1, art.16.4.3.3.2.1).
  • Hidrantes de calle: La red contra incendios y los hidrantes deben ser instalados, completados y puestos en servicio antes de que la construcción de la estructura pueda comenzar. Se permite que los trabajos de cimentación puedan comenzar antes de la finalización de los hidrantes. (NFPA 1, art. 16.4.3.1.3).
  • Rociadores automáticos: Si se requiere en el edificio la instalación de rociadores automáticos, estos se deben poner en servicio lo más pronto posible (NFPA 1, art 16.4.3.2.1).
  • Alarma de incendios: En edificios grandes o muy altos debe existir un equipo de alarma audible para iniciar una alarma de evacuación (NFPA 1, art. A.16.3.3).
  • Escaleras: En edificios de más de un piso, por lo menos una escalera debe estar disponible y utilizable en todo momento y que cumpla los requerimientos de NFPA 101 (NFPA 1, art. 16.3.4.5.1).
  • Pre-planificación de incendios: Debe existir un plan que establezca como el equipo de construcción y los bomberos locales van a afrontar un incendio en el edificio durante su construcción (NFPA 1, art. 16.3.2.3).
  • Programa de seguridad de incendios: Debe desarrollarse un programa de seguridad contra incendios que enfatice limpieza, seguridad, instalación de los sistemas de protección contra incendios, organización y entrenamiento de la brigada contra incendios, desarrollo de la pre- planificación de incendios con el departamento de bomberos local, comunicación, y consideraciones de los riesgos especiales, entre otros (NFPA 1, art. 16.3.1).

Como mencioné anteriormente, los incendios durante la construcción son frecuentes. En tiempos recientes puedo recordar dos otros incendios importantes en proyectos donde tuve la oportunidad de trabajar en el diseño de los mismos como ingeniero de incendios. El primero ocurrió el 5 de septiembre del 2006, en el piso 43 de la Torre del Espacio en Madrid, la más alta de España (53 pisos, 223 m de altura). El segundo ocurrió el 12 de octubre del 2012, en el Star Bay Tower de la Ciudad de Panamá, donde se desató un incendio en el segundo sub-sótano de esta torre de 65 pisos (267 m de altura), la segunda torre más alta de Panamá. En ambos casos los bomberos tuvieron mucha dificultad en controlar estos incendios. Otro incendio reciente y emblemático fue el 16 de febrero del 2011, en el Hotel Riu Plaza de 44 pisos (215 m), el edificio más alto de Guadalajara y el segundo más alto de México, donde una explosión en un tanque de GLP mató a 2 personas y lesionó a 16 otras. 

La lección que rescato para mí de todo esto, y espero sirva para todos ustedes también, es que durante la construcción de cualquier edificio, debe haber una infraestructura mínima que permita controlar un incendio cuando este se declare. Por otro lado, los contenidos que incluye NFPA 1 confirman una vez más que este es el código a seguir en nuestras ciudades latinoamericanas.

Nota: La documentación de incendios requiere de la ayuda y apoyo desinteresado de muchas personas. En este caso del Financial Park quiero agradecer a Arturo Justiniani, un gran amigo y reconocido miembro de la NFPA en Panamá, quien me llevó y acompañó al incendio. A José Aníbal Castillo, quien también me acompañó durante el incendio, un joven panameño que se graduó recientemente en ingeniería de incendios en la Universidad de Maryland. Quiero también agradecer a mis amigos en el Cuerpo de Bomberos de Panamá, en especial al Mayor Estíritu de Frías y al Capitán Juan de Arco, director y subdirector de DINASEPI, la Oficina de Prevención del Cuerpo de Bomberos de Panamá, quienes me invitaron a una inspección del edificio luego del incendio. 

Jaime A. Moncada, P.E., SFPE, es director de IFSC, una firma consultora en ingeniería de protección contra incendios con sede en Washington, DC. y con oficinas en Latinoamérica

 

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