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Un enorme incendio en Connecticut resalta el peligro de incendio presente en instalaciones de residuos y reciclaje


Por Angelo Verzoni

En enero, un enorme incendio se desató en una estación de transferencia de residuos en Willimantic, Connecticut, a unas 30 millas afuera de Hartford. El penacho de humo espeso y negro saliendo desde la instalación familiar Willimantic Waster Paper Company de 100,000 pies cuadrados era tan grande que se registro en radares climáticos. Llevó 200 bomberos de 14 compañías más de 20 horas para poder controlar el incendio. A pesar de que el edificio tenía un sistema de rociadores que funcionaba y cumplía con la normativa, según la Associated Press, fue una pérdida total.

A medida que crece la población mundial, también aumenta la cantidad de basura generada; en teoría, el número de incendios en instalaciones de residuos y reciclaje también aumentarían, y no es poco común que cuerpos de bomberos en todo el mundo respondan a incendios similares casi diariamente. Incendios en estas instalaciones pueden ser un desafío, en parte porque típicamente arden por un día o más antes de ser completamente extinguidos.
NFPA Journal recientemente le preguntó a Stuart Lloyd, líder global de protección contra incendios para la aseguradora Zurich y un experto en este tipo de incendio, por qué tienden a arder durante tanto tiempo y cómo puede prevenirse. 

Qué es lo que hace tanto más desafiante apagar incendios en instalaciones de residuos y reciclaje?

Las instalaciones de residuos a menudo tienen basura desparramada a lo largo del piso debajo de un techo muy alto. No hay pilas definidas de basura, no hay espacios de ventilación, y no hay vías de pasillos. Como tal, no se alinean con los sistemas tradicionales de rociadores contra incendios basado en NFPA 13, Instalación de Sistemas de Rociadores. Es muy diferente a un depósito tradicional donde los bienes ordenadamente paletizados están almacenados en pilas o estanterías con espacios de ventilación definidos, pasillos, y alturas máximas de techos prescritas.

Esta masa porosa a granel de residuos instroduce el potencial de un fuego que arde dentro de si. Mientras que sistemas fijos de protección contra incendios como los rociadores automáticos puede controlar el incendio en la superficie de una masa a granel, los más seguro es que no tengan efecto sobre un fuego que se esté propagando dentro de la masa porque el agua no la atraviesa totalmente. Debido a esto, estos fuegos pueden arder por días. En el Reino Unido, hemos tenido incendios de basura que han tomado una semana o más para extinguir completamente.

Cuáles son las consecuencias de incendios de residuos y reciclaje?

Durante un incendio de residuos, a menudo la instalación no puede procesar ningún residuo, sin embargo la basura sigue llegando. Esto puede significar que hay que almacenarla en otro lugar en el lugar que no está designado o intencionado para este tipo de almacenaje, que puede ser peligroso, especialmente si se desata otro incendio. Puede significar transportar la basura a otro lado, que aumenta los costos. En cualquier caso, puede llevar a temas de servicio para la comunidad. Las instalaciones de reciclaje se enfrentan a mayores repercusiones financieras ya que dejan de generar productos de la materia prima que entra. También pueden haber peligros de salud y ambientales asociados a estos incendios. Al quemarse plástico en muchos de ellos, los gases emitidos desde estos incendios puede forzar a funcionarios públicos a cerrar comercios y escuelas. [Esto sucedió durante un reciente incendio en Connecticut.— A.V.] Ríos y otros cuerpos de agua pueden ser contaminados por el agua que fluye desde estos incendios.

Considerando ese tipo de impacto, como pueden prevenirse?

Hay varias medidas a tener en cuenta. Por ejemplo, es una buena idea mantener la basura lejos de cualquier equipo mecánico, caños de escape de vehículos, y cualquier otra cosa que lo puede llegar a incendiar. Las pilas de basura en si deberían mantenerse a un tamaño manejable que la instalación está designada para manipular. También puede ayudar agregar barreras no combustibles para dividir las masas a granel de residuos y separarla de los equipos.

Algunas proyecciones estiman que para el 2100, la población mundial producirá tres veces más basura de lo que produce ahora.

Te preocupa esto?
Sí, esto me preocupa, y pienso que podríamos llegar a ver el triple de incendios en instalaciones de residuos aun antes del 2100 si la capacidad de procesamiento de residuos no mantiene el paso con la creciente producción de residuos. Pienso que se necesita investigación para ayudar a identificar mejores medios de protección contra incendios específico a instalaciones de residuos y reciclaje.

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