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Mientras se siguen planteando inquietudes sobre el uso de productos que utilizan baterías de iones de litio, se acelera la investigación de alternativas más seguras
 
 
Por Angelo Verzoni
 
Nuevamente, las baterías de iones de litio generaron titulares en las noticias cuando en esta temporada de verano, una nueva serie de patinetas eléctricas fue retirada del mercado por un tema relacionado con la seguridad de las mismas.
 
En noviembre, la Comisión de Seguridad de Productos para el Consumidor de los Estados Unidos o CPSC, anunció el retiro del mercado de aproximadamente 14,000 patinetas motorizadas con dos ruedas autoequilibrados. Diversas marcas resultaron afectadas, pero todas compartían el mismo problema: una batería de iones de litio que puede sobrecalentarse y prenderse fuego o explotar.
 
Las patinetas eléctricas retiradas se suman a una creciente lista de productos que contienen las potencialmente peligrosas baterías —una lista que incluye casos anteriores de patinetas eléctricas, pero también productos más pequeños como teléfonos celulares. En 2016, casi 2 millones de teléfonos celulares inteligentes Samsung Galaxy fueron retirados del mercado después de haberse informado incendios y explosiones relacionados con fallas en las baterías de los dispositivos móviles. La CPSC menciona, sin embargo, que estas fallas pueden ser más peligrosas cuando involucran baterías de mayor tamaño que se utilizan en productos más grandes como las patinetas eléctricas. En marzo de 2017, por ejemplo, murieron dos niñas pequeñas en el incendio de una vivienda en Pensilvania, provocado por las chispas generadas por la recarga de una de ellas.

En los últimos años, los retiros e informes de los medios han desencadenado una avalancha de investigaciones para ver de qué manera las baterías de iones de litio podrían ser mejoradas o reemplazadas para reducir el peligro para consumidores y otras personas.

Un estudio publicado en el periódico Nature Energy en noviembre promueve el uso de "electrolitos orgánicos para extinción de incendios" como una posible solución para el problema de las baterías de iones de litio. Llevado a cabo por investigadores en la Universidad de Tokio, el estudio informa el uso de un electrolito hecho con trimetil fosfato, un producto químico retardante de llama, en una batería de iones de litio que tradicionalmente contiene un electrolito inflamable a base de carbono. En el pasado, acciones similares han dado como resultado nuevas baterías cuyo desempeño no era tan bueno como el de las baterías tradicionales, pero los investigadores de Tokio sostienen que su batería ofrece un desempeño "comparable o superior al de las que contienen electrolitos de carbonato inflamables convencionales". El estudio describe que esto se debe a que el electrolito que contiene trimetil fosfato tiene un "carácter pasivado inusual", o la capacidad de evitar la corrosión.

Es una investigación prometedora, y llega justo después de la finalización de otros estudios similarmente optimistas. En abril, por ejemplo, investigadores de la Marina de los Estados Unidos desarrollaron una batería de iones de zinc con un electrolito no inflamable de un desempeño comparable al de las baterías que usan litio.

El trabajo de la Fundación de Investigación en Protección contra Incendios o FPRF se ha centrado en las aplicaciones y riesgos de incendio de las baterías de iones de litio actuales y no en la química de las baterías, dijo Casey Grant, director de la fundación. "Las comunidades de respuesta a emergencias y protección contra incendios deben estar listas para hacer frente a los nuevos y diferentes riesgos, y para hacerlo, necesitan ser conscientes de los riesgos asociados con las baterías de iones de litio, las más usadas en la actualidad", dijo Grant. Los informes de FPRF pasados, por ejemplo, se centraban en la eficacia de los sistemas de rociadores para extinguir incendios en instalaciones de almacenamiento de baterías de iones de litio.

NFPA también ha implementado medidas para educar al público sobre la seguridad de las baterías de iones de litio. NFPA ha publicado planillas de sugerencias para la seguridad de las baterías de iones de litio, e incluso de patinetas eléctricas específicamente, en las que se pueda indicar la colocación de letreros con posibles advertencias sobre olores extraños o tendencia al sobrecalentamiento. La página web de NFPA sobre sistemas de almacenamiento de energía, nfpa.org/ess, incluye recursos sobre la seguridad de las baterías de iones de litio, tales como planillas de sugerencias, e informes de investigaciones.

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