El peligro invisible
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"El peligro invisible

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Un nuevo estudio de referencia reúne todo lo que sabemos sobre ahogamiento por descarga eléctrica.

El próximo paso: diseñar un plan para eliminar el riesgo.

Algunos años atrás, durante sus vacaciones, Casey Grant recibió un folleto turístico que lo alarmó. En la tapa, la imagen capturó la instancia en que dos niños - “suspendidos en el aire” -el peligro invisible saltaban al agua desde el muelle de un puerto deportivo; claramente visible en el trasfondo de la imagen - ¡la presencia de un medidor eléctrico!

La mayoría de las personas probablemente no encontrarían nada objetable ni alarmante en la imagen, pero Grant, director ejecutivo de la Fundación de Investigación de Protección contra Incendios, tenía sus razones para sentirse alarmado. Había regresado recientemente de liderar un taller de estrategias sobre cómo detener una ola reciente de muertes por ahogamiento por descarga eléctrica (ESD), y la imagen del folleto que tenía en sus manos fue para él una evidencia tangible de cuánto trabajo había por hacer.

“Claramente, es este un problema que ocupa la mente de la mayoría de las personas”, dijo en una entrevista reciente, palabras que son tan reales hoy en día como hace dos años atrás.

Como la yesca y el fuego, el agua y la electricidad pueden ser una mezcla peligrosa, y tal vez en ningún otro lugar tengan más probabilidades de mezclarse como en los puertos deportivos. Si las protecciones fallan, como frecuentemente sucede, algo tan simple como la descarga de un refrigerador en un barco cercano puede enviar una corriente eléctrica que viajará por el agua. En algunos casos, aún si la potencia de la propia carga no es suficiente como para dar muerte a un nadador incauto, la alternativa es igualmente peligrosa porque la corriente eléctrica paraliza los músculos y, al verse la persona imposibilitada de nadar o mantenerse a flote se ahoga.

El problema ha sido obstinadamente difícil de resolver. Este verano, una niña de 11 años de edad murió en Nueva Jersey después de tocar la baranda electrificada de un barco. Solo unos pocos días más tarde, un joven de 19 años de edad se ahogó en Ohio tras saltar del barco de su familia en el Lago Erie. Según su padre, el cuerpo del joven convulsionó en el agua antes de salir a la superficie una última vez para gritar, “¡Electricidad!” Desde el 2012, más de 30 personas han muerto de este modo, con al menos ocho muertes confirmadas por ESD en 2016. Las cifras reales son probablemente mucho más elevadas; es posible que las autopsias no revelen que hubo electricidad antes de la muerte, de modo que muchos registros oficiales indican cómo única causa de muerte al ahogamiento, lo que dificulta el seguimiento de los ESD.

Si bien los indicadores no marcan demasiado progreso en años recientes, Grant dijo que él tiene razones para creer que esto pronto podría cambiar. El mes pasado, la Fundación de Investigación publicó un estudio relevante de 178 páginas denominado simplemente “Reducción de Riesgos en Puertos Deportivos”; es tal vez la mirada más abarcativa que se le ha dado a los riesgos conocidos de ESD, sus causas, y las diversas estrategias de mitigación. Si bien el informe no revela datos nuevos, sí da paso hacia un nuevo camino, dijo Grant; por primera vez, el trabajo presenta la investigación de ESD existente a través de un detallado prisma de evaluación del riesgo – considerando cuestiones técnicas, regulatorias y de concientización pública – para proporcionarles a las partes interesadas una amplia y completa visión de los diversos riesgos involucrados y del impacto que las estrategias de mitigación tendrían para reducir los incidentes de ESD.

“Identificamos tres preguntas: ¿Qué podría salir mal? ¿Cuáles son las probabilidades de que salga mal? y ¿Cuáles serían las consecuencias?” dijo el co-autor del estudio, Brian Meacham, profesor adjunto de ingeniería de protección contra incendios en el Instituto Politécnico de Worcester (Worcester Polytechnic Institute, WPI). “En conjunto, brinda un perfil del riesgo y un conjunto completo de alternativas sobre cómo evitar, mitigar o prevenir el peligro y así reducir el riesgo”.

El estudio es también único en su enfoque holístico, dijo Grant. Estudios previos se centraron en componentes particulares del problema que podrían en sí mismos solucionar algo pero que serían tan son solo un eslabón en una extensa cadena de consideraciones necesarias. Meacham y el co-author Woo Jung Park, un estudiante de doctorado de ingeniería de protección contra incendios en WPI, dijeron que estaban impresionados con la cantidad de investigaciones de calidad que ya se habían efectuado sobre ESD pero que no habían encontrado nada que integrara componentes como la educación pública, aplicación, manejo de puertos deportivos, investigación y demás. “El beneficio del estudio disponible es que pudimos resumir todo ese buen trabajo y demostrar cómo unificarlo dentro de un marco socio técnico para obtener un conjunto razonable de medidas de mitigación”, dijo Meacham.

En el nuevo informe, las posibles estrategias de mitigación incluyen enfoques técnicos, conductuales y regulatorios. Las opciones técnicas incluyen colocar interruptores con falla a tierra en embarcaciones y muelles y reducir la potencia de corriente máxima permitida en puertos deportivos y embarcaciones. Las estrategias para abordar la conducta humana incluyen colocar carteles con la leyenda “prohibido nadar” en muelles de puertos deportivos, y la inclusión por parte de la Guardia Costera de advertencias eléctricas en sus pautas para la bibliografía sobre seguridad en embarcaciones.

Las estrategias regulatorias exigirán a los propietarios de embarcaciones el registro de sus barcos y la identificación de las fuentes de energía a bordo. Cada enfoque se clasificará como bajo, medio o alto en términos de eficacia, costo, e impacto para reducir el riesgo general.

“Parte del desafío con el tema de ESD es que los caminos para resolverlo son complejos – no existe una solución simple”, dijo Grant. Enumeró varios desafíos: una falta de supervisión en puertos deportivos y embarcaciones privados; la hostil naturaleza del medioambiente acuático, que degrada con rapidez equipos e infraestructura; y una falta general de conocimiento sobre los problemas entre el público e incluso entre muchos inspectores, autoridades reguladoras y propietarios de puertos deportivos. “Es por esta razón que necesitábamos un enfoque más abarcativo”, agregó Grant. “Este trabajo nos ha dado una singular perspectiva que no habíamos tenido nunca”.

La información en este informe posiblemente será utilizada para crear una mayor cantidad de pequeños recursos que ayuden a fortalecer la protección en muchas áreas que pudieran generar un ESD, dijo Grant. Tales recursos podrían incluir guías en campo o listados de verificación para los gerentes de puertos deportivos, inspectores eléctricos, propietarios de embarcaciones, entre otros, para la identificación de problemas tales como corrientes de fuga. El informe también podría brindar pautas para los fabricantes de embarcaciones, educadores públicos y propietarios de puertos deportivos sobre la mejor manera de transmitir advertencias sobre fallas eléctricas a los consumidores. Asimismo, informaría sobre una serie de códigos y normas, entre ellos NFPA 1, Código de Incendios: el Código Eléctrico Nacional; NFPA 70B, Mantenimiento de Equipos Eléctricos; NFPA 302, Norma para la Protección contra Incendios para Embarcaciones a Motor Comerciales y Recreativas; NFPA 303, Puertos Deportivos y Astilleros; y una seria de otras normas de la industria para compañías de embarcaciones y servicios públicos.

En NFPA se ha efectuado también o está en marcha una gran cantidad de trabajo sobre ESD. El NEC® 2017, por ejemplo, incluyó varias disposiciones nuevas para abordar el ESD, entre estas un requisito para señalización en puertos deportivos para desalentar las actividades de nado (vea, “En cumplimiento”, página 33). Además, se ha iniciado un proyecto para generar conciencia sobre el tema, que incluye un nuevo sitio Web, nfpa.org/esd, con enlaces a varios recursos de NFPA, entre ellos, estudios anteriores de la Fundación de Protección contra Incendios, artículos de NFPA Journal, hechos y estadísticas, y registros del taller liderado por Grant en 2015.

Si bien existe consenso sobre la idea de que es bueno ver que se está efectuando un trabajo sobre el problema del ESD, se reconoce también que el trabajo real recién está comenzando. Toda la información en el mundo no salvará siquiera una única vida si no se implementado su uso en el mundo real, dijo Meacham.

“Si bien nosotros hacemos recomendaciones, son las partes interesadas en esta área las que deben profundizar en el tema y desarrollar diferentes estrategias e implementarlas”, dijo. “Consideramos que este informe es un punto de partida”.

Cómo reducir el riesgo

El informe “Reducción de Riesgos en Puertos Deportivos” identifica varias estrategias y los autores creen que puede tener un impacto de moderado a elevado para reducir el riesgo de ahogamientos por descargas eléctricas. Entre los ejemplos se incluyen:

» Designar áreas de nado alejadas de muelles y señalización de canales navegables

» Colocar carteles en embarcaciones y sobre los muelles que prohíban las actividades de nado tanto en puertos deportivos públicos como privados

» Licenciar y registrar embarcaciones, identificando y enumerando las fuentes de energía y requisitos

» Proporcionar un transformador de aislamiento en el muelle, y utilizar los pedestales de energía e interruptores de circuito con falla a tierra en puertos deportivos

» Reglamentación firme para embarcaciones y muelles con penalidades por incumplimiento

» Proporcionar más educación a empleados e inspectores de puertos deportivos

» Exigir permisos para instalaciones de equipos eléctricos

» Inspecciones frecuentes, por parte de la Guardia Costera u otros organismos, de las embarcaciones nuevas así como también de las ya existentes

» Una campaña de seguridad pública, orientada a comunicar e informar a los propietarios de embarcaciones, y usuarios de muelles y puertos deportivos públicos y privados.

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