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Por Angelo Verzoni

El uso no documentado de los edificios es uno de los mayores cambios y desafíos enfrentados por las autoridades encargadas del orden público


Por Angelo Verzoni

Desde afuera, el edificio parecía un depósito en desuso común y corriente. Ubicado en una atestada cuadra en el barrio Fruitvale de Oakland, adyacente a un negocio de autopartes, los muros de concreto agrietados y las amplias ventanas de la estructura estaban adornados con grafitis. Adentro, no obstante, el edificio contaba una historia totalmente diferente.

El depósito, conocido localmente como Ghost Ship (Barco Fantasma), se había convertido en una residencia no autorizada y un espacio de exhibición para artistas. Los improvisados muros interiores dividían un laberinto de áreas utilizadas como espacios de vivienda, de trabajo y de exhibición; una escalera construida parcialmente con pallets de madera conectaba los dos pisos del espacio de 10,000 pies cuadrados. Se podían ver instrumentos musicales, obras de arte, muebles antiguos, y otras piezas de colección acumulados uno encima del otro, creando un ambiente claustrofóbico y laberíntico. Además de la naturaleza improvisada y desordenada del interior del edificio, no existían ni rociadores ni alarmas de humo ni tampoco salidas o señalización adecuada. En casi todos los sentidos, el Ghost Ship presentaba todas las condiciones para un incendio desastroso.

El 2 de diciembre, 36 personas murieron en un incendio que se desató tarde por la noche mientras asistían a una fiesta y recital de música electrónica. Los investigadores aún están buscando la causa del incendio, y los funcionarios de la ciudad dicen que es posible que se presenten cargos penales. El incendio en Ghost Ship es el incendio con mayor cantidad de muertes en Estados Unidos desde que 100 personas murieron en el incendio del club nocturno en West Warwick, Rhode Island, en 2003, y el que causó la mayor cantidad de muertes de la historia en Oakland.

El incendio también deja en evidencia el tema que los oficiales de bomberos han reconocido como un problema durante ya hace algún tiempo: el cambio de uso no documentado de edificios, como la conversión de antiguos depósitos en ocupaciones residenciales o de reunión pública. Pero es un problema que puede ser difícil de abordar, explicó el Presidente de NFPA Jim Pauley en una entrevista con NFPA Journal.

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Sobre los cambios no documentados en el uso de los edificios, "Puede volar por debajo del radar que apoya el cumplimiento legal", dijo Pauley, agregando: "Los muchachos encargados del orden público les dirán que ésta es una de las mayores preocupaciones que enfrentan".

El problema es complejo, dijo Pauley, porque existen muchas razones por las que los propietarios o administradores de edificios podrían modificar el uso del un espacio sin tomar las medidas adecuadas para asegurar el entorno adecuadamente. Un propietario podría hacerlo de manera intencional, dijo, para evitar pagar los costos asociados con los requisitos del código para un uso nuevo, como el hecho de tener que agregar rociadores, mientras que otros propietarios podrían hacerlo simplemente sin el conocimiento de cómo realizarlo adecuadamente.

Independientemente de la razón, cambiar el uso de un edificio sin abordar las cuestiones de seguridad humana puede poner en peligro la vida, y cuanta más gente sea consciente de esto – desde los propietarios y administradores de edificios hasta la gente que vive, trabaja en los edificios o los visita - tanto mejor será, ya que la aplicación y el cumplimiento del código es un esfuerzo grupal, dijo Pauley. "La persona a cargo de hacer cumplir el código es sólo un componente del sistema de aplicación y cumplimiento", dijo. "El sistema de cumplimiento funciona mejor cuando todas las partes interesadas reconocen su responsabilidad y obligación de notificar a la ciudad sobre el cambio de uso de una ocupación. Es una obligación obtener los permisos necesarios en interés de la seguridad humana".

DESIGNACIÓN OFICIAL, USO NO OFICIAL

Según muestran los informes, el edificio no había sido inspeccionado en 30 años. Según San Francisco Chronicle, la Jefa de Bomberos de Oakland, Teresa Deloach Reed, miembro del directorio de NFPA, dijo que su cuerpo de bomberos no presentaba registros de quejas sobre el edificio. Según Deloach Reach, el edificio e no estaba listado en la base de datos del cuerpo de bomberos respecto de propiedades que requieren inspecciones de incendio exigidas por el estado porque, hasta lo que sabía el cuerpo de bomberos, el edificio no era más que un depósito vacío.

Una característica central de estas propiedades, no obstante, es la discrepancia que puede existir entre su designación oficial y su uso no oficial. La evaluación del cuerpo de bomberos al respecto del edificio resultó extraña para mucha gente, dado que los vecinos del Ghost Ship en el distrito de Fruitvale sabían que entraba y salía gente del edificio y que se realizaban fiestas regularmente", reportó San Francisco Chronicle. "Incluso resulta más extraño aún que tal actividad pasara desapercibida para la estación de bomberos que está ubicada a solo una cuadra de distancia".

Las leyes que rigen las inspecciones del código complican aún más la cuestión. En California, por ejemplo, un inspector no puede ingresar a una propiedad a menos que esté autorizado por un propietario o residente. Justo algunos días después del incendio, varios ex inquilinos de Ghost Ship le dijeron a The New York Times que cuando el propietario del edificio pasaba por ahí, los administradores del edificio les decían a los inquilinos que guardaran la ropa de cama y los utensilios de cocina para que pareciera que nadie vivía allí. Los funcionarios de la ciudad de Oakland le han pedido a NFPA que los asista en la evaluación del cumplimiento y otros temas relacionados que pudieran ayudar a la ciudad a evitar este tipo de incendios en un futuro. Después del incendio, Ray Bizal, director regional senior de NFPA, fue uno de los tres miembros del personal de NFPA que se pasó tres días recorriendo el sitio de Ghost Ship y reuniéndose con funcionarios de la ciudad. Bizal dijo que está seguro de que los oficiales de bomberos de toda la nación estarán observando atentamente para qué surge de la sociedad. "Está reconocido que un cambio no documentado en el uso de una ocupación es algo generalizado", dijo. "Los bomberos quieren entender que podría estar ocurriendo en sus jurisdicciones".

En un sentido más general, el incendio de Ghost Ship sirve como recordatorio de que el público no debe dormirse en los laureles en lo que respecta al riesgo de un incendio. "Hemos realizado un gran trabajo durante décadas para reducir la cantidad de incendios y muertes por incendios, y puede ser fácil que la gente simplemente crea que no se producirá ningún incendio", dijo Pauley. "Pero como vemos muy a menudo, cuando se produce un incendio, estos pueden ser fatales y desastrosos".

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