Degradación de los sistemas y seguridad humana
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Degradación de los sistemas y seguridad humana

Por Kathleen H. Almand, P.E., FSFPE

La seguridad contra incendios y nuestra envejecida infraestructura eléctrica

Cualquiera que haya adquirido o intentado remodelar  una casa vieja puede apreciar el término “envejecer” aplicado a los sistemas eléctricos. 

En su sentido más convencional, puede significar la degradación de materiales básicos por exposición a rayos ultravioletas, humedad, calor, contaminantes o por el desgaste natural en forma de agotamiento, corrosión por estrés, o daño físico. Los sistemas de electricidad envejecidos también reflejan su historia, especialmente si fueron instalados o reparados de manera inadecuada.

¿Qué impacto tiene el envejecimiento en la seguridad eléctrica contra incendios? La Fundación de Investigaciones para la Protección contra Incendios está actualmente conduciendo dos programas de investigación colaborativa diseñados para atender esta cuestión.  Una se centra en el envejecimiento de los sistemas eléctricos para  viviendas, y el otro, en la durabilidad y desempeño de los sistemas eléctricos puestos en tierra.  Estos programas están respaldados por  asociaciones de bases amplias que incluyen asociaciones de  fabricantes, organizaciones de seguros, la Comisión Estadounidense de Seguridad  de Productos para el Consumo, y desarrolladores de normas, incluida la NFPA.

El desempeño a largo plazo
En el año 2002, la Fundación inició una investigación colaborativa y un proyecto de desempeño diseñados para tratar la influencia del envejecimiento  y la calidad de la instalación en la seguridad contra incendios para los sistemas residenciales eléctricos de dos maneras. Primeramente, la Fundación está llevando a cabo una investigación comprehensiva de la condición de muestras representativas de los componentes eléctricos residenciales instalados en diferentes períodos y ubicaciones para determinar qué características tienen influencia en el desempeño eléctrico.

Utilizando un procedimiento de pruebas piloto, ocho inspectores eléctricos voluntarios están seleccionando 100 viviendas de los EEUU de entre 15 y 75 años para recolectar información. Los componentes eléctricos seleccionados de estas viviendas, muchas de las cuales están programadas para su demolición, serán probados in situ y sujetos a una batería de exámenes adicionales en Underwriters Laboratories (UL), Inc. Las pruebas incluyen la continuidad en tierra, polaridad, voltaje de caída de línea, y prueba dieléctrica.

El segundo aspecto del programa de investigación  se ocupa del tema desde el otro extremo de la relación envejecimiento/ incendio. Investigaciones de incendios detalladas están siendo llevadas a cabo en incendios seleccionados que fueron identificados como de naturaleza eléctrica para explorar el origen y factores específicos de  falla de los componentes. Ambos aspectos del proyecto brindarán información crítica para los creadores de códigos —especialmente para quienes desarrollan el Código Eléctrico Nacional®— como para autoridades competentes, fabricantes de equipos eléctricos, instaladores, propietarios de viviendas, y aseguradoras.

Proyecto Nacional de Investigación Eléctrica de Puesta a Tierra
El segundo proyecto sobre sistemas eléctricos envejecidos de la Fundación, es el viejo Proyecto Nacional de Investigación eléctrica de Puesta a Tierra, un estudio de la durabilidad y desempeño de los sistemas eléctricos con descarga a tierra.

Este estudio, que involucra empresas de electricidad, UL, y laboratorios de fabricantes, es un monitoreo de 5 a 10 años de las lecturas de resistencia, electrodos de tierra de variados materiales y configuraciones geométricas en seis localidades de los Estados Unidos. Estas mediciones, acompañadas de estudios seleccionados de corrosión sobre electrodos exhumados al final del proyecto en el 2006,  brindaran información sobre la influencia de las condiciones del suelo y características de los sistemas de tierra, en la efectividad de los sistemas a largo plazo.

El fuerte apoyo de la comunidad para estos dos proyectos es una indicación de la importancia creciente del tema del envejecimiento en la industria eléctrica. Con esto en mente, la Fundación, junto con la colaboración de la Asociación Nacional de Fabricantes eléctricos, patrocinará un simposio sobre el tema el  18 y 19 de octubre en Chicago. El simposio brindará detalles de los proyectos actuales de la fundación, tanto como de otros proyectos en curso en la comunidad  de investigaciones. Son bienvenidas las presentaciones.

Kathleen H. Almand es la directora ejecutiva de la Fundación de Investigaciones para la Protección contra Incendios.

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