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Los cuerpos de bomberos voluntarios y el desafío de los incendios forestales

En marzo, un periódico de Kansas informó acerca de los desafíos que enfrentan los bomberos estatales a medida que los incendios de pastizales se extienden por la región; un desafío que fue en gran medida enfrentado por los voluntarios. Como en el caso de muchos estados rurales, alrededor del 90 por ciento de los cuerpos de bomberos de Kansas está únicamente dotado de voluntarios.

“Es siempre una lucha, en todo sentido, pero si los voluntarios no dan un paso al frente y se ocupan, ¿quién lo hará?” DarrenGrow, jefe de bomberos voluntarios en el Condado de Butler, Kansas, le dijo a The Wichita Eagle. “Depende de nosotros”.

Al igual que en el condado de Butler, se les ha solicitado a muchos cuerpos de bomberos en Estados Unidos asumir roles más importantes al responder a incendios forestales. Es aún otra responsabilidad en una larga fila de amenazas que las comunidades esperan sean enfrentadas por los bomberos, exprimiendo aún más sus ya limitados tiempos y recursos. A pesar de los desafíos, estos departamentos han cumplido con el llamado, extinguiendo el 98 por ciento de los incendios forestales no deseados en ataque inicial.

Pero necesitan ayuda. Según la encuesta abarcativa de los cuerpos de bomberos de la nación recientemente publicada por NFPA “Cuarta Evaluación de Necesidades de los Bomberos Estadounidenses” , “la mayor necesidad de capacitación en los cuerpos de bomberos más pequeños que protegen poblaciones con menos de 2500 habitantes es el control del tránsito y el combate de incendios forestales”.

Combatir incendios forestales de forma segura y efectiva exige una capacitación adecuada, equipos especializados, equipos de protección personal adecuados y una comprensión de la ciencia de los incendios forestales en la interfaz urbano/forestal. Todo esto lleva tiempo y recursos, ambos escasos en los cuarteles de bomberos de hoy en día. Cuando Grow dijo “depende de nosotros”, se refería a él mismo y a sus compañeros bomberos voluntarios. En realidad, no obstante, la solución a este problema debería ser algo que dependa de todos nosotros. No todos tenemos que ponernos el equipo y salir a combatir un incendio forestal, pero sí debemos asegurarnos de que el cuerpo de bomberos local tenga la capacidad, el tiempo, y los recursos para alcanzar el éxito a medida que se le presentan nuevos y emergentes desafíos.

La comunidad ha dado un paso adelante y ha hecho esto antes. En la década del 70, los servicios de emergencias médicas se convirtieron cada vez más en una parte integral del servicio que la gente espera que presten los cuerpos de bomberos. La demanda pública para que los bomberos brinden servicios médicos llevó a la modificación de los cuerpos de bomberos locales para adaptarse y poder cumplir con este nuevo desafío. Para asistir en este esfuerzo, las comunidades locales pagaron la capacitación y los recursos necesarios. Se deberá implementar una concientización y dinámica similares si el público sigue esperando que los cuerpos de bomberos locales asuman una porción mayor de la carga del combate de incendios forestales.

Los estados deben reconocer que una respuesta adecuada del cuerpo de bomberos local no es un lujo reservado para las ciudades con elevados impuestos, sino una necesidad que debe estar financiada para todos. Si los estados van a depender de los voluntarios para respuestas en áreas de interfaz urbano/forestal, deben también aumentar los recursos para estos cuerpos. Se deben aprobar también leyes estatales para asegurar que el personal voluntario no reciba sanciones por parte de sus empleadores ni que perciba reducciones en sus salarios si debe responder a llamados de incendio. A nivel nacional, se debe fortalecer también el apoyo para los equipos de manejo de incidentes y la respuesta ante incendios forestales a nivel federal. A nivel hiper local, los residentes deben asumir su parte al asegurarse de que sus propiedades cumplan con las normas Firewise y que sean seguras para los socorristas.

Varios recursos actuales y futuros ayudan a darle un marco a esta cuestión. La reciente evaluación de las necesidades (nfpa.org/4thneeds), así como el informe “Interfaz Urbano/Forestal: Informe Final sobre Capacidades,Preparación y Disposicióndel Cuerpo de Bomberos para Incendios Forestales” (disponible en línea ennfpa.org/wuireadinessreport), exploran ambos las necesidades de los cuerpos de bomberos y sus capacidades de respuesta ante incendios de la interfaz urbano/forestal. Además, la Conferencia y Exposición de NFPA 2017 en Boston (en línea en nfpa.org/conference) incluye un fuerte recorrido por los incendios forestales que muestra estos y otros problemas actuales, todos ellos estarán disponibles como grabaciones de audio en línea después de la conferencia. 

LUCIAN DEATON es gerente de proyectos en la División de Incendios Forestales de NFPA.

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