Investigación de la Interfaz
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Investigación de la Interfaz

Por Kathleen H. Almand

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La necesidad de prestar atención al modo en que se queman las estructuras en la interfaz urbano/forestal

A medida que la temporada de incendios forestales 2014 arrasa, recuerdo el motivo por el cual la NFPA ha identificado a la seguridad contra incendios para la interfaz urbano/ forestal (Wildland/Urban Interface o WUI) como una prioridad de su plan estratégico en curso.

La División de Análisis e Investigaciones de Incendio de la NFPA informa que, en términos de pérdida de propiedad, nueve de los 25 incendios más costosos de la historia de los EEUU, se describen como incendios forestales o incendios de la WUI. Este no es sólo un problema de los EEUU; la Asociación Internacional de Incendios Forestales informa que el número de estructuras perdidas en incendios dentro de la WUI ha crecido de manera significativa en los últimos 20 años. Esta tendencia resulta de un conjunto de factores, como el aumento en el desarrollo de áreas rurales, políticas de manejo de combustibles, y el cambio climático y a esto le sumamos que es predecible que estos factores continúen en el futuro.

Como parte de nuestro renovado enfoque sobre este tema, la NFPA ha reestructurado los comités técnicos responsables de la NFPA 1144, Reducción de riesgos de ignición estructural en incendios forestales, y de la NFPA 1141, Protección contra incendios para el desarrollo de tierras en áreas rurales y suburbanas, las normas que dan abordaje tanto a las estructuras en riesgo de la WUI como a las medidas de mitigación apropiadas. La Fundación para Investigaciones de Protección contra Incendios ha tenido a su cargo la tarea de recopilar la información más reciente sobre los riesgos de incendio en la WUI para colaborar con el trabajo de estos comités y acercarles la información necesaria. El proyecto “Métodos de propagación de incendios en la interfaz urbano/forestal” generará un informe a finales del otoño.

Cuando pensamos en los riesgos de un incendio forestal en las comunidades, tendemos a imaginarnos lo que hemos visto en las películas: un muro de fuego arrasando con las estructuras. De hecho, existen tres caminos fundamentales a través de los cuales los incendios forestales pueden propagarse hacia y dentro de las comunidades de la WUI. El contacto directo con la llama y la radiación local—el modelo de las películas—puede ocurrir cuando el frente del fuego está cerca, y hemos puesto mucha de nuestra atención y recursos a lo largo de los años en esta modalidad particular. El concepto de mantener un espacio defendible claro alrededor de la vivienda fue desarrollado para tratar esta forma de propagación de incendios y sirve de base de diversos lineamientos de protección, incluido el programa Firewise® de NFPA.

Un segundo método habitual de propagación de incendios hacia y dentro de las comunidades de la WUI se da a través del transporte de brasas por medio del viento, con la capacidad de encender superficies combustibles exteriores. Datos de recientes investigaciones efectuadas por el Instituto Nacional de Normas y Tecnología (NIST) sobre recientes grandes pérdidas por incendios en la WUI demuestran que hasta el 50 por ciento de las igniciones se deben a esta forma de exposición indirecta, y que los techos, plataformas y otros elementos exteriores continúan siendo vulnerables a este tipo de propagación del fuego.

Finalmente, mientras hemos pensado tradicionalmente en las zonas forestales tan proclives a incendios como una fuente de ignición en sí mismas, las estructuras cercanas que se han encendido pueden también presentar una amenaza para las propiedades adyacentes. Esto puede ocurrir ya sea mediante la exposición a la radiación o mediante brasas transportadas por el viento. Este medio de propagación de incendios dentro de las comunidades ubicadas en la WUI puede amenazar a las viviendas ubicadas a alguna distancia de las áreas forestales.

NFPA no es la única organización con un enfoque sobre investigaciones en la WUI. Diversas organizaciones, incluido el NIST, el Servicio Forestal de los EEUU, el Instituto de la Construcción y Seguridad de Viviendas y otros, buscan una mayor investigación en este terreno para comprender de mejor manera la propagación de los incendios desde las zonas forestales hacia las estructuras. Un importante objetivo de la Fundación es el de funcionar como puente entre esta investigación emergente y los códigos y normas de la NFPA, de modo que nuestras estrategias de prevención y protección reflejen el aumento de nuestra comprensión sobre la propagación de incendios en la WUI.

Kathleen H. Almand, PE, FSFPE es vice presidente de Investigaciones para la NFPA.

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La National Fire Protection Association (NFPA) es la fuente de códigos y normas que gobiernan la industria de protección contra incendios y seguridad humana.

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